Sep 21 2016
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Despacito por las piedras

El gran censo de los elefantes

Los resultados del primer censo general de elefantes de la sabana africana acaban de ser publicados. Los datos son inquietantes y su revelaci贸n no pod铆a ser m谩s oportuna porque esta semana arranca en Johannesburgo (Sud谩frica) la conferencia internacional que podr铆a sellar el destino final de estos animales. Se trata de la decimos茅ptima conferencia de las partes (COP17) de la Convenci贸n sobre el comercio internacional de especies amenazadas de fauna y flora silvestres (CITES). Y el centro de las deliberaciones est谩 dominado por un debate sobre la suerte de los elefantes.

脡sta es la primera vez que se lleva a cabo un ejercicio de alcance general en el continente africano con informaci贸n sobre la poblaci贸n total, los componentes y principales tendencias de Loxodonta africana. El gran censo de elefantes fue financiado por la fundaci贸n Vulcan del fil谩ntropo Paul Allen, cofundador de Microsoft. El costo del proyecto super贸 los 7 millones de d贸lares, requiri贸 de 81 aviones y 286 tripulaciones que volaron m谩s de 463 mil kil贸metros sobre unos 18 pa铆ses para completar el ejercicio.

Los principales resultados del censo son inquietantes (y se encuentran disponibles en greatelephantcensus.org). La poblaci贸n en el conteo final alcanz贸 los 352 mil 271 ejemplares y se calcula que este n煤mero es 93 por ciento del total existente en los 18 pa铆ses cubiertos por el censo. Lo m谩s alarmante es que en las 谩reas en las que existen datos suficientes para comparaciones hist贸ricas el censo registra una ca铆da de 144 mil individuos entre 2007 y 2014. Es decir, en esos siete a帽os la poblaci贸n total de elefantes registr贸 una reducci贸n de 30 por ciento y hoy la tasa anual de descenso de la poblaci贸n es de 8 por ciento.

La aceleraci贸n de esta declinaci贸n se debe a la cacer铆a furtiva para alimentar el insaciable apetito de los traficantes de marfil. La gran mayor铆a de los elefantes contabilizados (84 por ciento) estaba en 谩reas naturales protegidas, pero el n煤mero de cad谩veres de estos animales que hab铆an sido cazados ilegalmente indica que la lucha por sobrevivir se desarrolla tanto en 谩reas protegidas como en zonas sin protecci贸n. El balance final no deja lugar a dudas: la extinci贸n de los elefantes es una perspectiva real y podr铆a ocurrir antes de 2030.

El mercado mundial de marfil es una mara帽a de espacios legales e ilegales que viven en simbiosis. El principal componente del mercado legal se encuentra en China, pero hay muchos otros pa铆ses en los que se puede vender y comprar libre y legalmente marfil. Tailandia es uno de los m谩s din谩micos, pues tambi茅n es centro de tr谩nsito y distribuci贸n de marfil ilegal (crudo y semiprocesado). En Estados Unidos, Europa y Jap贸n hay campo para comprar marfil, aunque con m谩s restricciones. La existencia del mercado legal es clave para explicar el vigor del mercado clandestino pues ambos mercados est谩n unidos desde el suministro y almacenamiento hasta las redes de distribuci贸n.

En 1989 el comercio internacional de marfil fue prohibido por la CITES. Pero como la Convenci贸n no controla los mercados dom茅sticos, el comercio de marfil a nivel nacional se mantuvo en muchos pa铆ses. Para agregar a la confusi贸n, en dos ocasiones la propia Convenci贸n permiti贸 las exportaciones de cantidades significativas de marfil hacia Jap贸n y China. En 1999 se subastaron 5 mil 446 colmillos provenientes de Botsuana, Namibia y Zimbabue entre compradores japoneses. En 2008 se vendieron 108 toneladas de colmillos a una agencia del gobierno chino que se encarg贸 de distribuir esta cantidad entre los diferentes vendedores y procesadores en China.

Estas ventas fueron aprobadas en la inteligencia de que se tratar铆a de operaciones excepcionales. Pero lo cierto es que contribuyeron al renacimiento del mercado de marfil: el crecimiento de la cacer铆a furtiva fue el resultado directo de esas operaciones como hoy lo confirma el censo de poblaci贸n de elefantes.

En la COP17 en Johannesburgo se enfrentan dos propuestas diametralmente opuestas sobre comercio de marfil. Un grupo de 29 pa铆ses promover谩 la prohibici贸n total del comercio internacional (colocando a Loxodonta africana en el Ap茅ndice I de la Convenci贸n). Y por primera vez, este bloque de pa铆ses propone complementar esta medida con la clausura total de los mercados dom茅sticos en todo el mundo. En oposici贸n a esta serie de medidas otros tres pa铆ses (Namibia, Zimbabue y Sud谩frica) han presentado una propuesta que permitir铆a el comercio internacional de su acervo de marfil alegando que su poblaci贸n de elefantes es saludable y se mantiene en crecimiento. El problema es que ni los elefantes ni las fuerzas econ贸micas conocen fronteras.

Autorizar el comercio de marfil ser谩 desastroso para las poblaciones que ya sufren el embate de la cacer铆a furtiva. La 煤nica manera de asegurar la supervivencia de esta especie gravemente amenazada es extendiendo el manto protector de la Convenci贸n sobre todos los espacios en los que habitan los elefantes con una prohibici贸n total del comercio en todas sus modalidades. En la pr贸xima semana veremos c贸mo el tiempo se detiene en Johannesburgo.

Alejandro Nadal

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