Mar 11 2008
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Cultura

Fuego en alta mar. – CHILE PIERDE UN OBSEQUIO NAZI

Aparecida en la revista Piel de Leopardo, integrada a este portal.

La Lautaro se hab铆a incendiado en alta mar el 28 de febrero, ocho d铆as antes de naufragar, en una cat谩strofe que provoc贸 la muerte de veinte tripulantes por quemaduras y asfixia, y dej贸 un medio centenar de heridos. Las v铆ctimas fueron principalmente j贸venes guardiamarinas y grumetes, m谩s algunos oficiales, suboficiales y marineros de la dotaci贸n permanente.

Tras el impacto emocional que sacudi贸 al pa铆s, se habl贸 de sabotaje a bordo (alem谩n o… norteamericano). O de un accidente por chispas de un soplete que inflamaron el cargamento de salitre. Las verdaderas causas del siniestro permanecen hasta hoy en el misterio, pero las teor铆as de un complot internacional en el trasfondo a煤n no se han desvanecido.

Factores externos

El entorno pol铆tico internacional que rode贸 la destrucci贸n de la Lautaro era complejo. W谩shington hab铆a estado presionando a Chile y a todos los Estados latinoamericanos, para que rompieran relaciones y hasta entraran en guerra con los pa铆ses del Eje 鈥揂lemania, Italia y Jap贸n鈥, desde el ataque aeronaval de los nipones a Pearl Harbor (芦Tora禄… 芦Tora禄… 芦Tora禄…), en diciembre de 1941. Se argument贸 entonces que las acciones b茅licas podr铆an extenderse en cualquier momento hasta el continente americano, y que deb铆a haber una respuesta conjunta 鈥渄esde Alaska a la Patagonia鈥.

Pero Chile se obstin贸, antes y durante los a帽os siguientes a Pearl Harbor, en permanecer fuera del conflicto como neutral, pese a la paralela expansi贸n de la guerra en Europa, que afectaba desde 1939 a pa铆ses tradicionalmente amigos, aunque lejanos, como Inglaterra y Francia. Los EEUU, en cambio, indemnes en su territorio continental, se sent铆an con las manos libres para lograr por cualquier medio el alineamiento de los vecinos latinoamericanos a su bando.
Incluso sus adversarios insinuaban, ya entonces, que W谩shington podr铆a llegar a 芦fabricar pretextos禄 para anular a los indecisos, como ocurrir铆a efectivamente d茅cadas despu茅s 鈥搚 en mayor escala鈥, en Vietnam (incidente en el golfo de Tonkin) e Iraq (falso armamentismo nuclear).

Alemania, por su parte, estaba molesta por el destino 鈥渁djunto鈥 que se le hab铆a dado a la Lautaro (transporte de salitre para los aliados). El nitrato era considerado cargamento b茅lico, porque se utilizaba como materia prima para explosivos. Los donantes germanos del buque-escuela hab铆an pedido, como 煤nica condici贸n, que no se usara el nav铆o 芦contra los intereses de Alemania禄.

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Joya de los mares

Inocentes de esta trama, los tripulantes del buque-escuela de la Armada de Chile navegaban 鈥渟in novedades鈥 hacia su oscuro destino en el curso del d铆a 8 de marzo de 1945.

La fragata Lautaro era un velero de cuatro palos y cien velas, que desplazaba siete mil toneladas, y estaba dotada de motores adicionales de 1.200 HP. Pod铆a alcanzar velocidades de hasta 12 nudos, en condiciones de navegaci贸n favorables. Hab铆a sido echada a la mar como un velero mercante alem谩n. Su nombre original fue Priwall, y en 1936 gan贸 la carrera de barcos cargados de trigo desde Australia a Europa, en competencia con las principales l铆neas inglesas.

Cuando la nave comercial fue obsequiada a Chile por el Gobierno de Alemania, en 1941, a los representantes de Hitler los mov铆a algo m谩s que la generosidad. El Priwall corr铆a el peligro de ser confiscado, al igual que diversos barcos germanos que quedaron anclados en pa铆ses neutrales al estallar la Segunda Guerra Mundial, sin poder salir de puerto, en este caso Valpara铆so. (Algunos fueron dinamitados y hundidos por los propios alemanes, en otros lugares del mundo, antes de que fueran confiscados por las autoridades locales).

En cuanto qued贸 a cargo de la Armada de Chile, el Priwall fue bautizado como Lautaro, y se lo envi贸 a ser reacondicionado totalmente en los arsenales de Alameda, San Francisco, California, como buque-escuela para guardiamarinas y grumetes. En EEUU se le instalaron los motores, y se adapt贸 parte de sus instalaciones para la funci贸n docente.

Durante la estad铆a en San Francisco, toda la tripulaci贸n (芦de capit谩n a paje禄) acudi贸 a donar sangre a hospitales militares norteamericanos, como acto oficial, a continuaci贸n del ataque japon茅s contra Pearl Harbor. Esto fue considerado 芦un gesto hostil禄 por los c铆rculos pro alemanes en Chile.

El incendio

Tres a帽os y dos meses m谩s tarde, cuando llevaba un nuevo cargamento de salitre en sacos hacia Manzanillo, M茅xico, o m谩s all谩… (l茅ase EEUU), la Lautaro estall贸 en llamas el 28 de febrero de 1945, a la altura de El Callao, en aguas peruanas. El fuego se propag贸 velozmente, con gran violencia. Los jefes, oficiales y tripulantes acudieron a sus puestos de zafarrancho para salvar el buque, pero fue in煤til. 芦Los incendios de salitre se autoalimentan con el nitr贸geno que contiene este material y s贸lo pueden ser apagados con 芦agua madre禄, de la que se carec铆a a bordo禄 鈥搃ndic贸 el comunicado oficial.

芦Asfixiados por el humo y quemados por el fuego, ofrendaron sus vidas por defender a su buque-escuela veinte miembros de la Marina de Chile禄 鈥搒e lee en la relaci贸n que hizo la Armada sobre el suceso鈥. No hab铆a posibilidad de apagar el fuego hasta que se consumiera el salitre, y 芦dados los elevados da帽os sufridos en la estructura de la nave y el peligro de que aumentaran las muertes entre la tripulaci贸n, se orden贸 abandonar el buque en los 煤nicos tres botes salvados del incendio y transmitir el S.O.S. pidiendo auxilio, rompiendo el silencio telegr谩fico impuesto en tiempos de la Segunda Guerra Mundial禄.

La Armada del Per煤 envi贸 en auxilio de la Lautaro a su transporte Ucayali, cuyos tripulantes se esforzaron por salvar el averiado buque-escuela chileno, remolcando el casco carbonizado hasta El Callao. Pero los da帽os causados por el fuego en la estructura debilitaron las planchas de un costado, form谩ndose v铆as de agua que finalmente sepultaron al gigantesco velero en el fondo del mar, el 8 de marzo de 1945.

Los funerales de las v铆ctimas se efectuaron nueve d铆as despu茅s, frente al monumento a Prat, en la Plaza Sotomayor de Valpara铆so, con asistencia del Presidente de la Rep煤blica, Juan Antonio R铆os. Su gobierno hab铆a sido presionado constantemente por los EEUU y los partidos de izquierda de Chile para que adoptara una posici贸n m谩s en茅rgica contra los pa铆ses 芦enemigos禄 del Eje, que entonces ya eran ocho: Alemania, Italia, Jap贸n, m谩s Hungr铆a, Croacia, Bulgaria, Eslovaquia y Rumania, llamados 鈥淓stados t铆teres鈥.

驴Una conspiraci贸n?

Como causas del incendio y hundimiento de la ‘Lautaro’ se han se帽alado tres posibles:

1. Accidente. Por chispas que saltaron desde un soplete sobre los sacos de salitre, mientras se soldaba un conducto de aire situado en la c谩mara de oficiales. No se indica la fuente directa de esta versi贸n, citada por historiadores ligados a la Armada de Chile.

2. Sabotaje alem谩n. La hip贸tesis favorita de los medios pro norteamericanos. Los nazis estar铆an indignados porque Chile no se abstuvo de utilizar el ex ‘Priwall’ 芦contra los intereses del Tercer Reich禄 luego de la donaci贸n. Agentes pro alemanes podr铆an haber depositado entre el cargamento de nitrato, antes de zarpar de Iquique, uno de los famosos 芦puros禄 del almirante Von Rintelen. Eran peque帽as bombas que tambi茅n ten铆an a veces la forma de estilogr谩ficas.
Los 芦puros禄 o 芦lapiceras禄 de los saboteadores germanos conten铆an dos 谩cidos que, separados por un disco de cobre, lo corro铆an lentamente, y se encend铆an d铆as despu茅s 芦como la llama de un soplete禄, cuando entraban en contacto entre s铆, provocando devastadores incendios.

3. Sabotaje estadounidense disfrazado. Es decir, acci贸n encubierta para ayudar a 芦decidir禄 a Chile y otros pa铆ses latinoamericanos a optar acciones m谩s concretas contra las potencias enemigas de Washington y los supuestos esp铆as e infiltrados, del Eje, 芦que se mov铆an libremente por la regi贸n禄 y pod铆an atentar contra posesiones norteamericanas e inglesas en Sudam茅rica, como minas de cobre o instalaciones petroleras.

驴Una calumnia?

Al respecto, canciller铆as de pa铆ses vecinos que rivalizaban con Chile en los a帽os 40, se encargaron de difundir una supuesta conversaci贸n secreta habida en W谩shington entre el ministro del Interior de Chile, Ra煤l Morales Beltram铆, y el secretario de Estado norteamericano, Sumner Wells, donde el chileno le habr铆a se帽alado que 芦a su gobierno le gustar铆a tener un pretexto espec铆fico para la ruptura鈥濃

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鈥︹溍塻te podr铆a consistir en la presentaci贸n de evidencia espec铆fica de que el espionaje del Eje en Chile podr铆a llegar hasta el hundimiento de barcos nacionales, como hab铆a ocurrido antes con los de otras naciones aliadas en aguas del Caribe鈥β. (Se cita como fuente un supuesto telegrama del Departamento de Estado, que el autor de esta cr贸nica considera dudoso: 鈥淭elegram, US Undersecretary of State to Embassy in Santiago, October 29, 1942鈥, porque esa fecha es anterior a la visita del ministro chileno, realizada en diciembre de aquel a帽o).

El hecho es que con el 芦impulso禄 final del hundimiento del buque-escuela Lautaro, que la mayor铆a de la opini贸n publica atribuy贸 a sabotaje del Eje, Chile lleg贸 incluso hasta a declararle la guerra al Jap贸n, mediante decreto-ley firmado por el Presidente y todos los ministros, y con la autorizaci贸n expresa de la C谩mara de Diputados, s贸lo ciento veinte d铆as antes de que se arrojaran las bombas at贸micas sobre Hiroshima y Nagasaki, el 6 y 9 de agosto de 1945.

Im谩genes

Apertura. Buque-Escuela Lautaro donado por la Alemania nazi, luciendo la bandera de Chile en el puerto de Iquique, 1945.

Foto n煤mero 2. El barco mercante alem谩n Priwall, el velero m谩s grande del mundo, se hace a la mar en Hamburgo, a mediados de 1920, al ser lanzado a las aguas desde los astilleros Blohm und Voss. Se transformar铆a en 1941 en el buque-escuela Lautaro de la Armada de Chile.

Foto n煤mero 3. Homenaje en el 60潞 aniversario del incendio y hundimiento de la fragata Lautaro en el puerto de Valpara铆so; se arroja ofrenda floral a las aguas del mar, por sobrevivientes de la cat谩strofe, entre ellos, el contralmirante (r) Eduardo Allen Hahn, de anteojos en la foto.

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* Periodista.
camilotaufic@yahoo.es.

Esta cr贸nica pertenece a una recopilaci贸n antol贸gica 鈥揺n preparaci贸n para ser publicada este a帽o de 2008鈥 de art铆culos y otros textos period铆sticos de Camilo Taufic.

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