Ene 21 2017
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EconomíaPolítica

La disputa por el litio

 

En 1998 el precio de la tonelada de litio alcanzaba los 1.770 d√≥lares; en 2009, superaba los 6.000 d√≥lares; hoy, se empina por sobre los 7.600 d√≥lares y sigue subiendo. En 2008, seg√ļn el Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos, USGG, se produjeron en el mundo 27.400 toneladas de litio; en 2015, se lleg√≥ a las 32.500 toneladas y se espera que en 2020 se alcancen 60.000. El mismo USGG afirma que las reservas mundiales son cerca de 10 millones de toneladas y que m√°s del 80 por ciento est√°n en Chile, Bolivia y Argentina.

El r√°pido crecimiento de esta industria se sustenta -por ahora- en el auge de los veh√≠culos de propulsi√≥n el√©ctrica que requieren bater√≠as de litio. Tesla, el principal fabricante de autom√≥viles de este tipo, ya est√° entregando al mercado m√°s de 60 mil unidades al a√Īo. En 2016 la producci√≥n y comercializaci√≥n de veh√≠culos el√©ctricos en el mundo alcanz√≥ los 1,3 millones, casi el doble del nivel registrado en 2014; se espera que para 2025 se llegue a los primeros 30 millones y para 2040 ser√°n 150 millones.

Más allá del mercado de las baterías, el litio se encuentra en la industria farmacéutica, en aleaciones metálicas, en productos para la industria aeronáutica, en los sistemas de aire acondicionado y en algunos tipos de lubricantes. También avanza rápidamente su incorporación a la industria energética, donde se emplean baterías de litio para conservar los elementos activos.

En la actualidad existen nueve elaboradores de productos de litio extra√≠do de salmueras en Argentina, Bolivia, Chile, China y Estados Unidos. Se a√Īaden otros doce productores a partir de minerales en Australia, China, Zimbabwe, Portugal y Brasil.

Al vislumbrarse el t√©rmino de los combustibles f√≥siles y empezarse a enfrentar las consecuencias del cambio clim√°tico, algunos cient√≠ficos han afirmado que el posible enfriamiento del hemisferio norte multiplicar√° el inter√©s industrial por el litio para la construcci√≥n de grandes generadores de energ√≠a que puedan abastecer a las ciudades y a los medios de transporte. La industria del litio parece tener un futuro pr√≥spero. Incluso diversos medios de prensa y analistas ya bautizaron al tri√°ngulo de salares ubicados entre Chile, Bolivia y Argentina como la ‚ÄúArabia Saudita blanca‚ÄĚ o el ‚ÄúTri√°ngulo del Oro Blanco‚ÄĚ. De all√≠, entonces, que tambi√©n se haya iniciado una lucha sin cuartel entre los grandes consorcios mundiales del ramo para adue√Īarse de esos recursos. Uno de esos consorcios es SQM, la firma minera chileno- canadiense que controla Julio Ponce Lerou, sindicado como uno de los principales financistas de la pol√≠tica a trav√©s de pagos irregulares y presuntos sobornos y cohechos.

La extracción del litio en Chile

SQM extrae el litio desde el Salar de Atacama, por concesiones obtenidas en 1992 en la estatal Corporaci√≥n de Fomento y bajo √≥ptimas condiciones naturales que le permiten grandes ventajas en relaci√≥n a los costos de extracci√≥n que tienen sus competidores. La empresa Soquimich, origen de SQM, fue privatizada en un 99,99% por la misma Corfo entre 1983 y 1988. Julio Ponce pas√≥ de ejecutivo de la entidad estatal a la presidencia y al control mayoritario de la compa√Ī√≠a a trav√©s de varias controvertidas operaciones que no se aclaran hasta hoy.

En enero de 2015 la transnacional qu√≠mica estadounidense Albermarle adquiri√≥ su s√≠mil Rockwood Lithium en 6.200 millones de d√≥lares, entrando de lleno al negocio del litio. Rockwood es en Chile la principal competidora de SQM y mantiene dos sitios de producci√≥n: la planta solar de Atacama, donde la compa√Ī√≠a pretende invertir en los pr√≥ximos tres a√Īos 75 millones de d√≥lares, y la planta qu√≠mica La Negra, en Antofagasta, donde se le agrega valor al recurso.

A mayo de 2006, Albermarle controlaba el 33% del mercado mundial. Le segu√≠a SQM, con cerca del 25% y la tambi√©n estadounidense FMC Corporation, con 12%. Tanto Rockwood como SQM son los √ļnicos productores de litio en Chile, mediante los contratos de arrendamiento que mantienen con Corfo en el Salar de Atacama. SQM ya ha ocupado el 55% del contrato que mantiene con la corporaci√≥n estatal. En enero de 2016 Rockwood sell√≥ un acuerdo con Corfo que le permitir√° sobrepasar a SQM como el mayor productor local, pasando de producir 24 mil toneladas anuales hasta 80 mil toneladas. El convenio elevar√° los royalties pagados por Rockwood, equipar√°ndolos -dependiendo del precio del litio- a los de la miner√≠a met√°lica. Rockwood, adem√°s, deber√° entregar aportes a la investigaci√≥n y desarrollo -entre 6 y 12,4 millones de d√≥lares al a√Īo- y una contribuci√≥n a los pueblos originarios adyacentes, entre otras condiciones. El gobierno chileno espera recaudar desde la entrada en vigencia del acuerdo hasta la fecha de t√©rmino, en 2043, unos 2.700 millones de d√≥lares.

Paralelamente, a comienzos de 2016 el gobierno anunci√≥ una nueva pol√≠tica nacional sobre el litio y encarg√≥ a Codelco la responsabilidad de explotar el litio en los salares de Maricunga y Pedernales, para lo cual est√° buscando un socio estrat√©gico. Codelco definir√° a su socio este a√Īo y ya hay m√°s de diez interesados.

Un consorcio de tres empresas chinas -Vision Group, Kanhoo Group y MTL Shenzhen Group- junto a empresarios coreanos radicados en Chile se han reunido con diversas autoridades del gobierno para manifestar su interés por levantar una planta de litio con un aporte inicial de 500 millones de dólares y una inversión final de 2.000 millones de dólares. Mauricio Mora, representante de Nexis Consulting SPA, firma que asesora a los asiáticos, ha dicho que la iniciativa daría trabajo a unas cinco mil personas.

También han sostenido reuniones en el Ministerio de Minería representantes de la firma internacional de ingeniería Worley Parson; de los fabricantes de acero Posco; del equipo económico de la embajada de Francia y de uno de los mayores fondos soberanos del mundo: Abu Dhabi Investment Authority.

Otros interesados en el litio son inversionistas locales como la minera Salar Blanco, de los empresarios salmoneros, forestales y de alimentos Martín Borda Mingo y Cristóbal García Huidobro, que se acaban de asociar con la australiana Lithium Power para extraer el mineral en el Salar de Maricunga, en la alta cordillera de Atacama. La sociedad australiana de Borda surgió tras comprar los activos en Chile de la estadounidense LI3, y el proyecto consiste en invertir 360 millones de dólares. Lithium Power International desarrolla otros proyectos en Argentina.

También la Empresa Nacional de Minería tiene propiedades mineras en el Salar de Aguilar y está recibiendo ofertas de eventuales socios para su explotación.

Ejecutivos de Tianqi, la principal empresa estatal china en el negocio del litio, tambi√©n han acudido al Ministerio de Miner√≠a y visitado el Salar de Atacama. Tianqi es socia de Rockwood en Tallison, un gigantesco yacimiento de litio en Australia. A trav√©s de Tallison tiene un proyecto de salmuera de litio ubicado en la Regi√≥n de Atacama, a√ļn no operativo, que consiste en siete salares, cinco de los cuales est√°n en un radio de unos 30 kil√≥metros.

Ganfeng Lithium es otra importante productora china que busca crecer fuera del gigante asi√°tico y que ha adquirido participaciones en firmas junior de Australia. Seg√ļn fuentes del sector, tambi√©n ha visitado Chile y est√° interesada en entrar en SQM -con la que ya tiene negocios- a trav√©s de la compra de acciones en Pampa Calichera.

 

En Argentina

Las mineras del litio activas en el norte argentino han asegurado que respetan las regulaciones ambientales y que su labor ha significado grandes beneficios para la regi√≥n. Mencionan la creaci√≥n de cientos de empleos y la inversi√≥n de cientos de millones de d√≥lares en una de las zonas m√°s pobres de Argentina. Tambi√©n afirman que han construido escuelas e invertido en proyectos de desarrollo local. Los pueblos originarios, en cambio, est√°n indignados porque consideran que las plantas de litio secar√°n los escasos recursos de agua que a√ļn les quedan. Se estima que para extraer una tonelada de litio se ocupan alrededor de dos millones de litros de agua.

No obstante, el avance de las mineras parece incontrolable. Reporteros de The Washington Post revelaron que una firma de litio financiada con capitales chilenos y canadienses llamada Minera Exar lleg√≥ a acuerdos con seis comunidades abor√≠genes para crear una nueva mina. Se espera que la operaci√≥n genere 250 millones de d√≥lares al a√Īo en ventas, pero cada comunidad recibir√° un pago anual de entre 9.000 y 60 mil d√≥lares. Durante las visitas a las seis comunidades ind√≠genas que se encuentran en un desierto rodeado de monta√Īas, a unos 25 kil√≥metros de la frontera noroeste entre Argentina y Chile, los periodistas del Post encontraron un sorprendente contraste: las multinacionales se benefician de las riquezas minerales mientras que las comunidades luchan para pagar por los sistemas de saneamiento, el agua potable y la calefacci√≥n en las escuelas. Todo ello mientras la sequ√≠a perdura en esas comarcas. All√≠ caen menos de cuatro pulgadas de lluvia al a√Īo.

El presidente Mauricio Macri, en tanto, elimin√≥ los controles cambiarios y de capital, as√≠ como un impuesto a la exportaci√≥n de minerales con el prop√≥sito de atraer inversionistas extranjeros y afianzarse como exportador mundial de carbonato de litio. En la actualidad el pa√≠s produce a trav√©s de FMC, en el Salar del Hombre Muerto, en Catamarca, y Sales de Jujuy, en el Salar de Olaroz, donde se extraen cerca de 40 mil toneladas. Tambi√©n en Sal de Vida, entre las provincias de Catamarca y Salta, mineral propiedad de la empresa australiana Galaxy Resources.Otro proyecto es Cauchiri-Olaroz, desarrollado entre Lithium Americas y SQM, que comenzar√° a construirse el primer semestre de 2017 con una inversi√≥n de 200 millones de d√≥lares y una meta productiva de 50 mil toneladas de carbonato de litio al a√Īo.

Algunas multinacionales en la demanda final de litio, como en el caso de Toyota, se animaron a meterse en el proceso de explotación del mineral, y en el caso particular de Argentina participan desde 2012 en la sociedad Sales de Jujuy, que desde 2014 explota litio en el Salar de Olaroz, junto con la empresa de Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado. También figuran Orocobre, una sociedad entre capitales estadounidenses y australianos, y la firma canadiense Enirgi Group, que inició en el Salar del Rincón, en Salta, a 3.660 metros de altura, lo que consideran será la planta de litio más grande del mundo.

Por su parte, SDIC, de China; Posco, de Corea del Sur; Galaxy y Orocobre, de Australia; Eramet, de Francia; FMC Lithium, de EE.UU; y Mitsubishi, de Jap√≥n, informaron al gobierno de Macri su decisi√≥n de profundizar su ‚Äúinter√©s‚ÄĚ en los salares de la puna. ‚ÄúNos parecen excelentes los cambios que est√°n teniendo lugar. Ahora Argentina es mucho m√°s atractiva‚ÄĚ, asegur√≥ Patricio de Solminihac, director ejecutivo de SQM, al anunciar el proyecto Cauchar√≠-Olaroz, en Jujuy.

Albermarle Corporation, que ahora controla la mayor√≠a de las exportaciones de litio desde Chile, adquiri√≥ tambi√©n los derechos exclusivos de exploraci√≥n del Salar de Antofalla en Catamarca, para lo cual invertir√° entre 8 y 12 millones de d√≥lares anuales. La empresa firm√≥ un acuerdo con Bolland Minera, para obtener los derechos de exploraci√≥n y adquisici√≥n del salar, que seg√ļn estimaciones tiene el potencial de ser uno de los m√°s importantes de Argentina. Albemarle ha dicho que su objetivo en el mediano plazo es tener el 50% de la producci√≥n mundial de litio, y est√°n en un plan de compras por todo el mundo para conseguirlo.

Las empresas mineras prometieron a Macri m√°s de 20 mil millones de d√≥lares en inversiones dentro de los pr√≥ximos cinco a√Īos.

Para el analista argentino Atilio Boron no hay cabos sueltos y el denominado Plan Belgrano que impulsa el gobierno argentino revela los intereses de las potencias en la regi√≥n. Anunciado como un programa de desarrollo social, productivo y de infraestructura para Salta, Jujuy, Tucum√°n, La Rioja, Catamarca, Misiones, Corrientes, Chaco, Formosa y Santiago del Estero, el Plan Belgrano es discutido por otros especialistas en geopol√≠tica que pretenden saber a cambio de qu√© llegar√°n las ‚Äúambiciosas inversiones‚ÄĚ anunciadas.

‚ÄúEse plan forma parte de una iniciativa de Estados Unidos para apropiarse de los recursos naturales de Sudam√©rica y, especialmente, de esta parte del continente. El noroeste es una regi√≥n muy rica en litio, para los norteamericanos uno de los recursos estrat√©gicos del siglo XXI‚ÄĚ. Boron ha insistido en que si este plan se materializa ‚Äúhabr√° una fuerte presencia militar y de agencias estadounidenses en la regi√≥n y, probablemente, se avance en la instalaci√≥n de una base militar en la Triple Frontera‚ÄĚ, donde converge el acu√≠fero guaran√≠, una de las mayores reservas de agua dulce del planeta.

En Bolivia

Bolivia busca producir para el √ļltimo trimestre de 2018 alrededor de 50 mil toneladas de carbonato de litio a escala industrial y para ello construy√≥ una planta piloto ubicada en el Salar de Uyuni. Esta instalaci√≥n demand√≥ una inversi√≥n de 19 millones de d√≥lares y las obras registran un avance superior al 20% y se espera producir unas 350 mil toneladas de sales de potasio al a√Īo.

A fines de 2016, fuentes gubernamentales informaron que la norteamericana Tesla Motor hab√≠a manifestado su inter√©s por construir una planta de bater√≠as de litio en el pa√≠s. Tambi√©n se dijo que otras cinco empresas extranjeras -de Rusia, Australia y Jap√≥n- estaban interesadas en instalar plantas. El pa√≠s que preside Evo Morales concentra la mitad de las reservas mundiales de litio y las empresas extranjeras han visto frustrados sus intentos de instalar el modelo extractivista. Morales puso en marcha un plan de industrializaci√≥n soberana de los recursos minerales que contempla la producci√≥n de carbonato de litio y cloruro de potasio, y la elaboraci√≥n de bater√≠as de ion-litio. Hasta 2019, el Estado boliviano pretende invertir m√°s de 900 millones de d√≥lares para explotar 400 kil√≥metros de superficie del Salar de Uyuni. ‚ÄúCon esa explotaci√≥n e industrializaci√≥n del litio tenemos para mantenernos cien a√Īos‚ÄĚ, sostuvo el presidente Morales.

*Publicado en ‚ÄúPunto Final‚ÄĚ, edici√≥n N¬ļ 869, 20 de enero 2017.

 

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