Feb 11 2018
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EconomíaPolítica

La pugna por el litio chileno/ El intocable Ponce Lerou

Desde hace 2 a√Īos el precio del litio aument√≥ casi al doble, pasando de menos de US$ 6.000 la tonelada de carbonato de litio, a m√°s de US$ 11.000, que es el precio al cual lo ha exportado la minera chilena SQM, una de las tres principales productoras de este metal en el mundo.

Las proyecciones apuntan a un aumento de la producci√≥n y del precio del litio, en raz√≥n que en el mediano y largo plazo, en muchos pa√≠ses del mundo ya no se producir√°n autos convencionales, y solo se podr√° circular en autos el√©ctricos, los que obligatoriamente usar√°n bater√≠as en las que el litio ser√° uno de sus componentes principales. Seg√ļn el Wall Street Journal, en la actualidad los autom√≥viles el√©ctricos representan solo 2% de las ventas globales, pero el a√Īo 2025 ese porcentaje alcanzar√° el 10% y 30% el a√Īo 2030.

Además de los automóviles, también ya se están produciendo buses e incluso camiones eléctricos, todo lo que augura una demanda creciente en las baterías de litio. La electromovilidad creciente del parque automóvil mundial, es en la actualidad el principal factor del aumento de la demanda y del precio del litio.

Si bien las bater√≠as y pilas de litio, es el principal impulsor del actual crecimiento del consumo y del precio del litio, existen adem√°s, otros sectores de la industria que tambi√©n utilizan diferentes derivados del litio, como es el caso de la industria del aluminio, de las cer√°micas, vidrios, grasas y lubricantes, aire acondicionado, cauchos sint√©ticos y es conocido desde a√Īos el uso del litio en el tratamiento de algunas enfermedades psiqui√°tricas.

Pero la carrera por apoderarse del litio comenz√≥ hace m√°s de 40 a√Īos, cuando se descubri√≥ que el litio enriquecido o litio 6, podr√≠a ser muy importante en la posibilidad de crear plantas de fusi√≥n nuclear, sin la contaminante radioactividad, lo que vendr√≠a a solucionar definitivamente el problema de la generaci√≥n el√©ctrica en el mundo. En diferentes pa√≠ses se desarrollaron proyectos experimentales, pero sin resultados comerciales, lo que hizo disminuir el inter√©s por el litio en la d√©cada de los ochenta del siglo pasado

A partir de los a√Īos noventa, varios pa√≠ses comenzaron a elaborar un proyecto cient√≠fico com√ļn, con el objeto de llegar a la fusi√≥n nuclear de car√°cter comercial. Despu√©s de algunos desencuentros respecto del lugar y pa√≠s para la construcci√≥n del reactor y la planta, el a√Īo 2003, se lleg√≥ al acuerdo que este se construir√≠a en el sudeste de Francia, en Cadarache.

Este proyecto se llama ITER, (International Thermonuclear Experimental Reactor), en el que participan la Uni√≥n Europea, EE.UU., Rusia, China, India, Jap√≥n y Corea del Sur. Seg√ļn las √ļltimas informaciones, la planta ya habr√≠a alcanzado el 50% en su construcci√≥n, y esta podr√≠a estar operativa en la producci√≥n de electricidad a partir del a√Īo 2025.

Si el proyecto ITER llega realmente a funcionar comercialmente, el interés por el litio sufriría un salto cualitativo, por lo que, se podría sostener, que en el mediano y largo plazo, el litio tiene un futuro luminoso tanto en la demanda como en su precio.

Tanto el aumento de la demanda como del precio del litio, tienen una gran importancia para Chile, donde se encuentran las mayores reservas de litio del mundo, en diferentes salares del norte de Chile.

Dentro de ellos, de lejos el más importante es el Salar de Atacama, donde se concentra una de las mayores reservas de litio del planeta, y además de las mejores por la calidad del salar, su rápida evaporación y su bajo costo de producción y de transporte. Las pertenencias mineras sobre el litio del Salar Atacama, desde 1977, pertenecen casi en su totalidad a Corfo, (Corporación de Fomento de la Producción) entidad del Estado chileno.

Por otro lado, a ra√≠z de la importancia que se auguraba para el litio desde los a√Īos sesenta del siglo pasado, en las futuras plantas de fusi√≥n nuclear, la Junta Militar de Gobierno de Chile, en octubre de 1979, en virtud de su poder constituyente, dict√≥ el DL 2.886, que en su art√≠culo 5¬į dispuso lo siguiente:

‚ÄúPor exigirlo el inter√©s nacional, desde la fecha de vigencia de este decreto ley, el litio queda reservado al Estado‚ÄĚ.

El mandato es claro, por exigirlo el interés nacional, a partir de ese momento, solo el Estado puede explotar el litio.

Posteriormente, el nuevo C√≥digo de Miner√≠a, de 1983, en su art√≠culo 7¬į declar√≥ que el litio no es concesible, y la Constituci√≥n de 1980, en el inciso d√©cimo del N¬į 24 del art. 19, dispuso que:

‚ÄúLa exploraci√≥n, la explotaci√≥n o el beneficio de los yacimientos que contengan sustancias no susceptibles de concesi√≥n, podr√°n ejecutarse directamente por el Estado o por sus empresas, o por medio de concesiones administrativas o de contratos especiales de operaci√≥n, con los requisitos y bajo las condiciones que el Presidente de la Rep√ļblica fije, para cada caso, por decreto supremo‚ÄĚ.

La Constituci√≥n de 1980, dispone perentoriamente que solo el Estado o sus empresas pueden explorar, explotar o beneficiar los yacimientos con sustancias no concesibles, entre las que se encuentra el litio, con la sola excepci√≥n que se podr√≠an otorgar concesiones administrativas o contratos especiales de operaci√≥n, pero solo el Presidente de la Rep√ļblica lo puede hacer, por decreto supremo.

En resumen: primero, desde 1977 los yacimientos de litio del Salar de Atacama pertenecen a Corfo entidad del Estado; segundo, desde 1979 el DL 2.886 reserva el litio al Estado; tercero, en 1983, el nuevo C√≥digo de Miner√≠a, declara no concesible el litio, que es similar a reservarlo al Estado; cuarto, la Constituci√≥n de 1980, establece que solo el Presidente de la Rep√ļblica puede permitir que terceros otros que el Estado puedan explotar el lito chileno, mediante decreto supremo.

Es una verdadera coraza jur√≠dica que defiende al litio chileno y en particular al del Salar de Atacama, que impide su explotaci√≥n por empresas privadas nacionales o extranjeras. Adem√°s, nunca un Presidente de la Rep√ļblica ha firmado un decreto supremo para otorgar derechos de explotaci√≥n en el litio a alguna empresa privada, sin embargo, dos son las √ļnicas empresas que en la actualidad explotan el litio en Chile, y ninguna es del Estado: Ellas son Rockwood-Albemarle, empresa estadounidense que lo explota desde 1980, y SQM, empresa de capitales nacionales y extranjeros, que lo explota desde 1993.

Que sean dos empresas privadas sean las √ļnicas que exploten el litio, es un contrasentido y es inconstitucional e ilegal, en virtud de las disposiciones constitucionales y legales que expusimos anteriormente.

Pasar por sobre la ley solo se puede hacer mediante contratos secretos fuera del alcance de la opini√≥n p√ļblica, y porque a la vez deben existir enormes coimas para conseguir esos contratos. El secretismo y la completa ausencia de prensa independiente era la realidad con la dictadura militar, y ello hizo posible que en 1980, solo meses despu√©s que se reservara constitucionalmente el litio al Estado, se firmara un contrato entre Corfo y Foote Minerals Company, de EEUU, hoy Rockwood-Albemarle, para formar la ‚ÄúSociedad Chilena del Litio Ltda.‚ÄĚ ‚Äďsugestivo nombre de chilena‚Äď, para explotar el litio del Salar de Atacama, sociedad en la que Foote tendr√≠a el 55% del capital, aportando tecnolog√≠a e inversi√≥n, y Corfo quedaba con el 45% del capital, aportando 3.344 de su pertenencias en el litio del Salar de Atacama. El contrato era por la producci√≥n de 200 mil toneladas del equivalente de litio met√°lico, con vigencia hasta el a√Īo 2014.

Este contrato es ilegal, porque ya estaba vigente la reserva al Estado del litio, y por tanto Corfo no podía aportar pertenencias mineras reservadas al Estado, a una empresa privada extranjera, por más que Corfo participe en dicha empresa. Pero quién y cómo podría denunciar u oponerse a esta ilegalidad, cuando esta dictadura tenía a su haber miles de desaparecidos, miles de asesinados, y decenas de miles de presos y exiliados, todo lo cual se hizo también en la más completa ilegalidad y violación de los derechos humanos.

La dictadura terminó en 1990 y fue reemplazada por el gobierno de Patricio Aylwin, quien asumió en marzo de 1990. En lo que respecta al litio, se podría haber llegado a pensar que el contrato entre Corfo y Foote Mineral sería anulado, precisamente por ser ilegal e inconstitucional. Bien por el contrario, este gobierno democrático volvió a entregar el litio de manera ilegal e inconstitucional a otra empresa, Soquimich.

Soquimich era una empresa minera e industrial que explotaba salitre, yodo, potasio, bórax, etc. en el norte de Chile y que pertenecía al Estado, pero que en 1987 la dictadura la privatizó por un valor muy inferior a su valor comercial, en favor de Julio Ponce Lerou, yerno del General Pinochet, empresa a partir de la cual ha formado un verdadero imperio, aliándose con empresas extranjeras.

En 1993, Corfo le entreg√≥ en arriendo a Soquimich, llamada ahora SQM, sus pertenencias en el Salar de Atacama, para extraer el equivalente a 180 mil toneladas de litio met√°lico, con vigencia hasta el a√Īo 2030. Al ritmo actual de producci√≥n ya casi no le queda especio a SQM para completar la cuota de 180 mil toneladas, por lo que necesita obligatoriamente un nuevo contrato.

Ante el t√©rmino del contrato con Rockwood-Albemarle, el a√Īo 2014, y el casi t√©rmino del contrato con SQM por agotamiento de la cantidad autorizada, todo daba a pensar que por fin el Estado se har√≠a cargo de la extracci√≥n e industrializaci√≥n del litio en Chile, ahora que la demanda y el precio del litio no paran de crecer, y como en cierta manera lo est√° haciendo el Estado boliviano.

Pero nada de eso ha ocurrido por un lado porque ‚Äúpoderoso caballero es don dinero‚ÄĚ, que consigui√≥ a a fines de 2016 Corfo hiciera un nuevo contrato con Rockwwod-Albemarle para extraer 262 mil toneladas, hasta el a√Īo 2044. Y hace unas semanas se dio a conocer que Corfo conced√≠a a SQM una nueva cuota de extracci√≥n de 350 mil toneladas, hasta el a√Īo 2030.

Varios parlamentarios, dirigentes sindicales y de organizaciones civiles se han manifestado completamente contrarios al nuevo contrato entre Corfo y SQM, sin embargo, nada han dicho respecto del nuevo contrato entre Corfo y Albemarle. No nos parece aceptable y m√°s bien sospechoso que no se pronuncien contra el contrato con esta empresa estadounidense, y solo se opongan al contrato con SQM.

Fuera del hecho que es el dinero que ha conseguido estos nuevos contratos en los que Corfo entrega a empresas privadas nacionales y extranjeras, el litio que dictador Pinochet reserv√≥ al Estado, tambi√©n existe una operaci√≥n pol√≠tica a solo 2 meses que asuma el nuevo Presidente de derecha Sebasti√°n Pi√Īera, de esta manera liberarlo a √©l, del estigma de entregar a extranjeros lo que dictador Pinochet reserv√≥ para todos los chilenos.

Lo lamentable, es que esto se realiza en las postrimer√≠as del gobierno de la ‚Äúsocialista‚ÄĚ presidente Michelle Bachelet.

* Economista y abogado

El intocable Ponce Lerou

ponceRoberto Pizarro| Durante cuatro a√Īos se conoci√≥ la fuerte ret√≥rica de Bitran, quien anunciaba las penas del infierno para SQM y Ponce Lerou. Ello le dio esperanzas a la gente decente de nuestro pa√≠s que esperaba un inminente t√©rmino de la concesi√≥n. Nada de eso. No hubo revocaci√≥n para explotar el salar. Eran s√≥lo palabras. Los hechos dijeron otra cosa.
El yerno de Pinochet es un intocable. Nadie se atreve con √©l. Se adue√Ī√≥ de Soquimich (SQM), gracias a las privatizaciones truchas de su suegro, el dictador Pinochet. Los gobiernos de la Concertaci√≥n no repararon esta injusticia. Para peor de los males, a fines de 1995, Felipe Sandoval y Eduardo Bitran ejecutivos de la Corfo, le otorgaron la concesi√≥n de 80 mil hect√°reas del Salar de Atacama para la explotaci√≥n ‚Äúexclusiva y excluyente‚ÄĚ del litio y sus derivados. La Concertaci√≥n respaldaba los negocios de Ponce Lerou.

As√≠ las cosas, el Estado cerraba las puertas al negocio del litio a otros productores y, por cierto, tambi√©n renunciaba a participar directamente en su explotaci√≥n, protegiendo el monopolio de SQM. La empresa es hoy la mayor productora de carbonato de litio del mundo. Sus ganancias convirtieron a Ponce Lerou en uno de los hombres m√°s ricos de Chile, luego de haber sido un modesto empleado p√ļblico.

Ponce Lerou y su mano derecha, Patricio Contesse, dieron en el clavo. Para enriquecerse en el Chile actual se necesitan vínculos privilegiados con la clase política. Luego del apoyo recibido por Pinochet se dedicaron a corromper la democracia. Aquí radica la capacidad emprendedora de Ponce Lerou y Contesse. Capturaron a candidatos presidenciales, parlamentarios, centros de investigación y autoridades de gobierno. Políticos de todos los signos han recibido recursos de SQM a cambio de favores para obtener beneficios para su empresa.

Caso extremo fue el pago de sobornos al ex senador UDI, Pablo Longueira, para favorecer a SQM en la Ley de Royalty Minero y así acceder a contratos de invariabilidad tributaria. A ello se agregó el intento del ex Subsecretario de Minería, Pablo Wagner, para ampliar los beneficios de SQM, adjudicándole una licitación fraudulenta, la que posteriormente debió anularse.

El Poder Judicial está repleto de causas por coimas, sobornos y financiamiento ilegal a políticos que han recibido financiamiento de SQM.

Ahora, el Vicepresidente de la Corfo, Eduardo Bitran, anuncia, con satisfacción, un acuerdo entre Corfo y SQM para seguir trabajando juntos. No hubo discusión sobre la corruptela de políticos ni tampoco sobre el control mal habido de la empresa. Sólo se resolvían discrepancias regulatorias, sobre la concesión otorgada en 1995: pagos indebidos por arrendamiento y también sobre la utilización por SQM de un espacio mayor al delimitado para la explotación.

Durante cuatro a√Īos se conoci√≥ la fuerte ret√≥rica de Bitran, quien anunciaba las penas del infierno para SQM y Ponce Lerou. Ello le dio esperanzas a la gente decente de nuestro pa√≠s que esperaba un inminente t√©rmino de la concesi√≥n. Nada de eso. No hubo revocaci√≥n para explotar el salar. Eran s√≥lo palabras. Los hechos dijeron otra cosa.

Se acord√≥ que Julio Ponce Lerou, y miembros de su familia, no podr√°n tener presencia en el directorio hasta el a√Īo 2030. Pero, la empresa seguir√° siendo propiedad de Ponce Lerou, ahora con mayores beneficios, ya que tendr√° derecho a explotar el triple de litio que produce actualmente.

Bitran ni siquiera tuvo en cuenta un proyecto de ley para crear la Empresa Estatal del Litio, que se presentó el 7 de junio de 2017, en la Cámara de Diputados. El Vicepresidente de la Corfo le cerraba las puertas al Estado para crear una empresa que procesara el litio y avanzara a la producción de baterías y eventualmente automóviles eléctricos. Se perdía una magnífica oportunidad para iniciar la industrialización de nuestra economía.

Esta historia ha terminado de forma vergonzante. Quien se apropió de SQM de forma indebida y quien posteriormente ha corrompido a la clase política recibe una vez más el respaldo del Estado para ampliar sus negocios. Ponce Lerou es un intocable.

*Publicado por El Desconcierto: http://www.eldesconcierto.cl/2018/01/20/el-intocable-ponce-lerou/

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