Abr 1 2019
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Ambiente

Najat Saliba: Vamos a morir de la contaminaci贸n ambiental si no actuamos

Ya no hace falta fumar para inhalar aire letal. La contaminaci贸n atmosf茅rica, hoy en d铆a, mata m谩s gente que el tabaco. En 2014, la Organizaci贸n Mundial de la Salud estim贸 que una de cada ocho muertes en el mundo se deb铆a a la poluci贸n del aire, y ahora se sabe que son m谩s. Este problema corroe a Najat Saliba (Damour, 1961) la experta libanesa en qu铆mica anal铆tica y atmosf茅rica que recibi贸 anoche el premio L鈥橭r茅al-Unesco For Women in Science (Mujeres en Ciencia) por 脕frica y Pa铆ses 脕rabes.

Saliba, de la Universidad Americana de Beirut, lidera el estudio de la contaminaci贸n ambiental en L铆bano y Oriente Pr贸ximo, y adem谩s lucha por implementar pol铆ticas de salud p煤blica que respondan a sus contundentes datos. Cre贸 el primer registro de contaminantes atmosf茅ricos de L铆bano, y demostr贸 que la incineraci贸n de la basura en el pa铆s ha acarreado un aumento del 1.500% en la concentraci贸n de part铆culas t贸xicas. Adem谩s, es una autoridad mundial en el an谩lisis de carcin贸genos y mol茅culas peligrosas inhaladas por sistemas de suministro de nicotina (cigarrillos y sus alternativas).Resultado de imagen para najat saliba

鈥淟as mujeres son m谩s inclusivas [que los hombres], no tienen miedo a compartir y est谩n abiertas a la colaboraci贸n, que es vital para desarrollar soluciones hol铆sticas y eficientes鈥, dec铆a Saliba al conocerse ganadora del galard贸n para mujeres cient铆ficas. Hablamos聽 con ella ayer en Par铆s, antes de la ceremonia de entrega de premios celebrada en la sede de la Unesco.

-La contaminaci贸n atmosf茅rica es el mayor riesgo ambiental para la salud del mundo. 驴Por qu茅?

– Porque mata. Mata [al menos] a siete millones de personas al a帽o. La contaminaci贸n atmosf茅rica supera las expectativas: se cre铆a que causa siete millones de muertes anuales, pero los 煤ltimos datos de esta semana muestran que en realidad son m谩s. El problema es que la ciencia no se ha puesto al d铆a todav铆a. La contaminaci贸n atmosf茅rica es un problema m谩s reciente que el tabaco. Se lleva haciendo investigaci贸n del tabaco unos cien a帽os quiz谩s, pero apenas estamos empezando a entender bien la relaci贸n entre la contaminaci贸n del aire y la salud.

— 驴Cu谩les son las principales causas de muerte por contaminaci贸n?

-Parece que muchas enfermedades est谩n asociadas a la contaminaci贸n del aire: problemas cardiovasculares, problemas respiratorios, c谩ncer鈥 Y tambi茅n se ha encontrado ahora una relaci贸n con la obesidad, el Alzheimer y otras enfermedades neurol贸gicas. Pero yo no soy bi贸loga. Yo recojo los datos [sobre las mol茅culas t贸xicas] y se los paso a los bi贸logos y m茅dicos para que determinen sus consecuencias. Mientras hablamos, en tan solo un minuto, habremos inhalado billones de mol茅culas de ox铆geno, y con ellas tambi茅n entran part铆culas t贸xicas que se depositan en los pulmones. Algunas penetran hasta los alv茅olos, y cuando eso ocurre pueden llegar al torrente sangu铆neo y afectar a los 贸rganos.

-No todas las part铆culas contaminantes del aire pueden llegar a la sangre.
– Mi trabajo se centra en las llamadas part铆culas finas [PM2.5] que tienen un di谩metro menor de 2,5 micr贸metros [0,00025 cent铆metros]. Estudio los componentes qu铆micos de estas part铆culas en las ciudades. Una investigaci贸n muy famosa de los a帽os ochenta, el Estudio de las seis ciudades, de la Universidad de Harvard, analiz贸 seis ciudades diferentes con concentraciones de part铆culas diferentes. Mostr贸 un efecto directo del aumento en la concentraci贸n de part铆culas finas y la mortalidad.

– 驴Por qu茅 decidi贸 estudiar qu铆mica y la contaminaci贸n atmosf茅rica en particular?

– Entr茅 en qu铆mica porque me gusta entender el conjunto m谩s amplio desde los detalles m谩s peque帽os, el macro-conjunto desde el micro-nivel. Mi pasi贸n hacia la qu铆mica siempre me ha acompa帽ado. En Estados Unidos tuve formaci贸n sobre qu铆mica atmosf茅rica y, al regresar a L铆bano, sent铆 que quedaba much铆simo por hacer all铆 en materia de contaminaci贸n del aire.

– 驴Los problemas atmosf茅ricos de L铆bano, o incluso del Oriente Medio, son muy distintos a los del resto del mundo?

-El problema es general a todo el planeta, y realmente depende de lo activo que sea cada Gobierno en regular las emisiones. Muchas ciudades estaban altamente contaminadas en el pasado. Por ejemplo, Londres en la d茅cada de 1950 sufri贸 la Gran Niebla, pero ahora no es as铆 porque se han tomado medidas para reducir la contaminaci贸n de la ciudad. No digo que sea la ciudad perfecta, pero ha cambiado. Los pa铆ses desarrollados se enfrentaron a este problema en el pasado y entendieron el valor de regular las emisiones.

Ahora, los pa铆ses en desarrollo estamos empezando a experimentar lo mismo, hay un retraso temporal. Algunas ciudades est谩n por delante de otras, pero las emisiones no se quedan en un sitio. Por un lado, es bueno que las emisiones locales se conviertan en un problema global porque habr谩 m谩s gente concienciada. Lo triste es que todos vamos a morir de la contaminaci贸n ambiental si no actuamos. Los pa铆ses desarrollados entendieron el valor de regular las emisiones

-Un art铆culo de la revista cient铆fica PNAS constataba que, en Estados Unidos, la gente blanca produce m谩s poluci贸n, mientras que negros y latinos sufren m谩s sus consecuencias, por la distribuci贸n de sus viviendas y de los servicios y productos que consumen. 驴Usted ha observado un problema global de desigualdad en las causas y consecuencias de la contaminaci贸n?

– 隆Desde luego! Esto es algo important铆simo: la injusticia medioambiental. Cuando un pa铆s construye una fuente de emisiones, por ejemplo una f谩brica, no lo hace en sus zonas m谩s pr贸speras, se va a las 谩reas de pobreza: coloca la f谩brica all铆, vienen los trabajadores, trabajan, y regresan a su barrio bueno. Solo los pobres tienen que vivir, trabajar y permanecer all铆. Esto es un problema com煤n, no solo de EU, sucede en todas partes. La injusticia medioambiental es uno de los asuntos contra los que m谩s lucho.

-Tambi茅n estudia las propiedades de mol茅culas t贸xicas inhaladas al fumar. 驴Qu茅 dicen sus investigaciones sobre las alternativas a los cigarrillos, como el vaping o el narguile [tambi茅n llamado sisha, pipa de agua o cachimba]?
Cuando fumas una sesi贸n de ‘sisha’, equivale a dos paquetes de cigarrillos en una horaImagen relacionada

– Me niego a usar la palabra vaping, porque es enga帽osa: parece que hablas de inhalar solo vapor, y eso no es verdad. Hemos encontrado que hay productos t贸xicos [por ejemplo, mon贸xido de carbono], y su concentraci贸n depende realmente del sabor y de la potencia del cigarrillo electr贸nico en cuesti贸n. En algunos casos las concentraciones son mayores que en un cigarrillo de combusti贸n normal, y en otros pueden ser muy bajas. El narguile es mal铆simo, mucho peor que los cigarrillos electr贸nicos.

Cuando fumas una sesi贸n de sisha, equivale a dos paquetes de cigarrillos en una hora. Con esto me refiero a la inhalaci贸n de hidrocarburos arom谩tico polic铆clicos, que incluyen un agente carcin贸geno de tipo 1A, el benzopireno. Una persona que fuma la pipa de agua, inhala en una sesi贸n el mismo benzopireno que hay en dos paquetes de cigarrillos. Y si te sientas junto a alguien que la fume, inhalas pasivamente el equivalente a dos cigarrillos.

-Adem谩s de hacer investigaci贸n b谩sica, se preocupa por buscar la implementaci贸n de pol铆ticas basadas en sus resultados.

-No lo hago sola. Divulgo, s铆, soy activista, s铆, pero no lo hago sola. Necesito a las ONG, a las personas que cogen nuestros resultados y los llevan a la calle y a los grupos de presi贸n, y a quienes llaman a las puertas de los pol铆ticos para decir: 鈥淓h, tenemos resultados nuevos鈥. Si me llaman para una reuni贸n, voy con mis presentaciones y con mis datos, y colaboro con cualquier persona que pueda impulsar la causa m谩s lejos. Tambi茅n colaboro con cient铆ficos libaneses involucrados en varias causas, sobre todo la de la sisha. La sisha se ha convertido en una aut茅ntica epidemia en L铆bano, porque la mayor铆a de los j贸venes, desde los 10 a帽os, la fuman. Se creen que es seguro.Resultado de imagen para najat saliba

– 驴Qu茅 han conseguido con este activismo y qu茅 cree que falta por hacer? Me gustar铆a ver una organizaci贸n mundial que abogue por la limpieza del aire del planeta

– Hemos impulsado la implementaci贸n de una ley libanesa que proh铆be fumar la sisha en espacios p煤blicos cerrados, como restaurantes. Por desgracia, no se cumple. Mi sue帽o es implementar una estrategia global de aire limpio. Muchos pa铆ses tienen una ley de aire limpio para su propia regi贸n, pero me gustar铆a ver una organizaci贸n mundial que abogue por la limpieza del aire del planeta en su conjunto. Quiero una aut茅ntica muestra de voluntad, no solo regulaci贸n a nivel nacional. La gente tiene que querer trabajar junta por un aire limpio. Prefiero que alcancemos un consenso y no que se impongan medidas desde arriba.

– 驴Siente que ha habido lastres importantes a su investigaci贸n?

– L铆bano es un pa铆s en desarrollo, y los recursos no son geniales. Por ejemplo, para comprar un compuesto qu铆mico en mi laboratorio tengo que esperar tres meses. Tambi茅n hay muchos compuestos embargados que no podemos comprar. No es f谩cil hacer ciencia en estos pa铆ses, tenemos m谩s obst谩culos que los cient铆ficos en otras partes del mundo, pero hemos llegado hasta aqu铆.

-驴El premio de L’Or茅al-Unesco For Women in Science ayuda?

– Espero que ponga el foco en estos problemas que tenemos los pa铆ses en desarrollo. Me ha dado la oportunidad de hablar de lo que hacemos en L铆bano y esto ya es important铆simo, porque no nos afecta solo a nosotros, es un problema global. El altavoz para compartirlo con el resto del mundo es lo m谩s valioso.

De izquierda a derecha: Daubechies, Hallberg, Kawai, Saliba y Voisin.

De izquierda a derecha: Daubechies, Hallberg, Kawai, Saliba y Voisin. Fundaci贸n L’Or茅al

Las cinco laureadas

En su vigesimoprimera edici贸n, los premios de la Fundaci贸n L鈥橭r茅al y la Unesco para visibilizar a las mujeres en la ciencia se han extendido por primera vez a las matem谩ticas y las ciencias de la computaci贸n, disciplinas donde es mayor la brecha de g茅nero. Las cinco cient铆ficas laureadas reciben una dotaci贸n de 100.000 euros destinada a su investigaci贸n.

Najat Aoun Saliba (脕frica y Pa铆ses 脕rabes). Por su trabajo pionero en la identificaci贸n de agentes cancer铆genos y otros contaminantes t贸xicos del aire en el Medio Oriente y en los sistemas modernos de suministro de nicotina.

Maki Kawai (Asia Pac铆fico). Por sus descubrimientos en la manipulaci贸n de mol茅culas a nivel at贸mico, para transformar materiales y crear materiales innovadores.

Karen Hallberg (Am茅rica Latina). Por el desarrollo de enfoques computacionales innovadores que permiten a los cient铆ficos comprender la f铆sica de la materia cu谩ntica.

Ingrid Daubechies (Norteam茅rica). Por su contribuci贸n al tratamiento num茅rico de im谩genes y procesamiento de se帽ales, proporcionando algoritmos est谩ndar y flexibles para la compresi贸n de datos.

Claire Voisin (Europa). Por sus descubrimientos pioneros que han permitido resolver cuestiones fundamentales sobre la topolog铆a y las estructuras de Hodge de complejas variedades algebraicas.

 

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