May 29 2022
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CulturaPolítica

6 conclusiones sobre las reparaciones de Haití a Francia

Un estado fallido. Una trampa de ayuda. Una tierra aparentemente maldita tanto por la naturaleza como por la naturaleza humana. Cuando el mundo mira a Haití, una de las naciones más pobres del planeta, la simpatía por su interminable sufrimiento a menudo se ve eclipsada por regaños y sermones sobre la corrupción y la mala gestión. Algunos saben cómo los haitianos derrocaron a sus notoriamente brutales amos franceses y declararon su independencia en 1804, la primera nación del mundo moderno nacida de una revuelta de esclavos.

Pero pocos conocen la historia de lo que sucedió dos décadas más tarde, cuando los buques de guerra franceses regresaron a un pueblo que había pagado con sangre su libertad, emitiendo un ultimátum: Paguen de nuevo, con asombrosas cantidades de dinero en efectivo, o prepárese para la guerra.

Durante generaciones, los descendientes de personas esclavizadas pagaron a los descendientes de sus antiguos amos de esclavos con dinero que podría haberse utilizado para construir escuelas, carreteras, clínicas o una economía vibrante.

Durante años, mientras los periodistas del New York Times han narrado las tribulaciones de Haití, ha rondado una pregunta: ¿Qué pasaría si? ¿Y si la nación no hubiera sido saqueada por poderes externos, bancos extranjeros y sus propios líderes casi desde su nacimiento? ¿Cuánto más dinero podría haber tenido para construir una nación?

Durante más de un año, un equipo de corresponsales del Times revisó documentos olvidados hace mucho tiempo que languidecen en archivos y bibliotecas en tres continentes para responder a esa pregunta, para poner una cifra a lo que les cuesta a los haitianos ser libres. Estas son las conclusiones de una serie de historias que aparecen esta semana.

Balas de cañón en la Citadelle, la fortaleza militar más grande del Caribe, apiladas para defenderse de una temida invasión francesa.

Balas de cañón en la Citadelle, la fortaleza militar más grande del Caribe, apiladas para defenderse de una temida invasión francesa.

Cuando un buque de guerra francés repleto de cañones llegó al puerto de la capital haitiana en 1825, un emisario del rey Carlos X llegó a tierra y entregó una demanda asombrosa: Francia quería reparaciones de las personas que había esclavizado.

Ordinariamente, los vencidos son los que pagan las reparaciones, no los vencedores. Apenas una década antes, Francia se había visto obligada a pagarles a sus vecinos europeos después de las fallidas campañas militares de Napoleón, el mismo emperador cuyas fuerzas también fueron derrotadas por los haitianos. Pero Haití estaba virtualmente solo en el mundo, sin aliados poderosos. Tenía miedo de ser invadido y ansioso por establecer comercio con otras naciones, por lo que accedió a pagar.

La demanda era de 150 millones de francos franceses, a entregar en cinco pagos anuales, mucho más de lo que Haití podía pagar. Entonces, Francia presionó a Haití para que tomara un préstamo de un grupo de bancos franceses para comenzar a pagar. Ese peso de Sísifo llegó a conocerse como la doble deuda.

Cabo Haitiano. La “doble deuda” de Haití —el rescate y el préstamo para pagarlo— ayudó a cimentar su camino hacia la pobreza y el subdesarrollo.

Cabo Haitiano. La “doble deuda” de Haití —el rescate y el préstamo para pagarlo— ayudó a cimentar su camino hacia la pobreza y el subdesarrollo

Pero la pérdida para Haití no se puede medir simplemente sumando cuánto se pagó a Francia y a los prestamistas externos a lo largo de los años.

Cada franco enviado a través del Atlántico a la bóveda de un banco en el extranjero era un franco que no circulaba entre los granjeros, trabajadores y comerciantes de Haití, o que no se invertía en puentes, escuelas o fábricas: el tipo de gastos que ayudan a las naciones a convertirse en naciones, que les permiten prosperar.

Después de revisar miles de páginas de documentos de archivo, algunos con siglos de antigüedad, y consultar con 15 de los principales economistas del mundo, nuestros corresponsales calcularon que los pagos a Francia le costaron a Haití entre $21 mil millones y $115 mil millones en pérdida de crecimiento económico a lo largo del tiempo. Eso es hasta ocho veces el tamaño de toda la economía de Haití en 2020.

“Neocolonialismo a través de la deuda”, es como lo expresó Thomas Piketty, uno de los economistas con los que hablamos. “Este drenaje ha interrumpido totalmente el proceso de construcción del Estado”, dijo. Y eso fue sólo el principio. La doble deuda ayudó a empujar a Haití a un ciclo de deudas que trabaron al país durante más de 100 años.

La sede en París de Crédit Industriel et Commercial, que se benefició enormemente de Haití.

La sede en París de Crédit Industriel et Commercial, que se benefició enormemente de Haití

El gobierno francés socavó a Haití con su demanda de reparaciones, pero en años posteriores los franceses se acercaron a Haití con una táctica diferente: la mano tendida de un socio comercial.

Después de medio siglo de aplastantes pagos atados a la doble deuda, los haitianos celebraron la noticia de que por fin el país tendría su propio banco nacional, el tipo de institución que en Europa había financiado ferrocarriles y fábricas.

Pero el Banco Nacional de Haití era haitiano sólo de nombre. Fue una creación de Crédit Industriel et Commercial, un banco con sede en París comúnmente conocido como CIC, y sus inversores. Controlaban el banco nacional de Haití desde París y cobraban una comisión por casi todas las transacciones que hacía el gobierno haitiano. Los registros originales descubiertos por The Times muestran que Crédit Industriel y sus inversores desviaron decenas de millones de dólares de Haití, mientras cargaban al país con aún más préstamos.

No pasó mucho tiempo después de las celebraciones iniciales para que los haitianos se dieran cuenta de que algo andaba mal. “¿No es gracioso”, escribió un economista haitiano, “que un banco que dice venir al rescate de un tesoro público agotado no comienza depositando dinero sino retirando todo lo que tiene valor?”

El ejército estadounidense en Haití en 1915.

El ejército estadounidense en Haití en 1915

Cuando el ejército estadounidense invadió Haití en el verano de 1915, la explicación oficial fue que Haití era demasiado pobre e inestable para dejarlo a su suerte. El secretario de Estado, Robert Lansing, hizo pocos esfuerzos por enmascarar su desprecio por la “raza africana”, presentando la ocupación como una misión civilizadora destinada a acabar con la “anarquía, el salvajismo y la opresión”.

Pero un indicio de otros motivos se había producido el invierno anterior, cuando un pequeño equipo de marines entró en el banco nacional de Haití y salió con 500.000 dólares en oro. En cuestión de días, estaba en la bóveda de un banco de Wall Street.

“Ayudé a hacer de Haití y Cuba un lugar decente para que los muchachos del National City Bank recaudaran ingresos”, dijo años después el general que dirigió las fuerzas estadounidenses en Haití, describiéndose a sí mismo como un “mafioso del capitalismo”.

National City Bank fue el predecesor de Citigroup y, junto con otros poderes en Wall Street, presionó a Washington para que tomara el control de Haití y sus finanzas, según décadas de correspondencia diplomática, informes financieros y registros de archivo revisados ​​por The Times.

Durante las próximas décadas, Estados Unidos fue la potencia dominante en Haití, disolvió el parlamento a punta de pistola, mató a miles y envió una gran parte de las ganancias de Haití a los banqueros de Nueva York, mientras que los agricultores que ayudaron a generar las ganancias a menudo vivían al borde de la inanición.

Algunos historiadores citan ganancias tangibles para Haití durante la ocupación estadounidense, como hospitales, 800 millas de caminos y un servicio civil más eficiente. Pero también señalan el uso estadounidense del trabajo forzoso, con soldados que atan a los trabajadores con cuerdas, obligan a los haitianos a construir carreteras sin paga y disparan a quienes intentan huir.

Durante una década, una cuarta parte de los ingresos totales de Haití se destinó al pago de deudas controladas por el National City Bank y su filial, según casi dos docenas de informes anuales preparados por funcionarios estadounidenses y revisados ​​por The Times.

A veces, los oficiales estadounidenses que controlaban las finanzas de Haití gastaron más dinero pagando sus propios salarios y gastos que en la salud pública de todo el país de unos dos millones de habitantes.

Miembros del gobierno de Haití, en una xilografía de 1892.

Miembros del gobierno de Haití, en una xilografía de 1892

“Fueron traicionados por sus propios hermanos, y luego por potencias extranjeras”. Esas son las palabras de Georges Michel, un historiador haitiano que, como muchos expertos en Haití, dice que los problemas del país no se pueden explicar sin reconocer la cultura de corrupción profundamente arraigada.

¿El funcionario haitiano del siglo XIX que diseñó un trato atractivo para un banco en Francia y luego se retiró allí?

“Ese no es el primer caso de un funcionario haitiano que vende los intereses de su país para obtener ganancias personales”, dijo Michel. “Yo diría que es casi una regla”.

Históricamente, los líderes de Haití han saqueado el país para su propio beneficio. Los legisladores electos han hablado abiertamente en la radio sobre aceptar sobornos y los oligarcas se sientan encima de monopolios lucrativos y pagan pocos impuestos. Transparencia Internacional la ubica entre las naciones más corruptas del mundo.

Es un problema de larga data. En un préstamo de 1875, los banqueros franceses tomaron un recorte del 40 por ciento de la parte superior. La mayor parte del resto se destinó al pago de otras deudas, mientras que el resto llenó los bolsillos de funcionarios haitianos corruptos que, según los historiadores, se enriquecieron a costa del futuro de su país.

Casi un siglo después, cuando un médico aficionado a los libros llamado François Duvalier fue elegido presidente, las perspectivas del país parecían buenas. Por primera vez en más de 130 años, Haití se liberó de la agobiante deuda internacional.

Eso fue en 1957. Durante los siguientes 28 años, Duvalier y su hijo compartieron una dictadura notoria por la corrupción y la brutalidad. Los profesionales huyeron del país. Un país desesperado se volvió aún más desesperado, y los Duvalier saquearon cientos de millones de dólares.

Haití era quizás más pobre que nunca.

El expresidente Jean-Bertrand Aristide en su casa de Puerto Príncipe el año pasado.

El expresidente Jean-Bertrand Aristide

La doble deuda se ha desvanecido en gran medida en la historia. Generaciones de franceses se beneficiaron enormemente de las hazañas financieras de sus antepasados, pero eso rara vez se enseña en las aulas. The Times habló con más de 30 descendientes de familias que recibieron pagos de la doble deuda de Haití. La mayoría dijo que nunca había oído hablar de él. “Esto es parte de mi historia familiar que nunca supe”, dijo un descendiente de sexta generación de la primera esposa de Napoleón.

Eso no es un accidente. Francia ha trabajado duro para enterrar esta parte de su pasado, o al menos para restarle importancia.

Incluso en Haití, la historia completa se desconocía durante mucho tiempo. Luego, en 2003, el presidente Jean-Bertrand Aristide sorprendió a los haitianos al denunciar la deuda impuesta por Francia y exigir reparaciones.

Francia se movió rápidamente para tratar de desacreditarlo. Hablar de reparaciones era alarmante para una nación con otras ex colonias que aún sufrían el legado de la explotación. El embajador de Francia en Haití en ese momento recuerda la demanda de reparaciones como “explosiva”. “Tuvimos que tratar de desactivarlo”, dice.

Aristide incluso ofreció una cifra precisa de lo que debía Francia, lo que provocó burlas. Pero las pérdidas a largo plazo de Haití, descubrió The Times, resultaron ser sorprendentemente cercanas a su estimación. Puede que incluso haya sido demasiado conservador.

En 2004, Aristide se vio empujado a un avión en un desalojo organizado por Estados Unidos y Francia. Los estadounidenses y los franceses han defendido la medida citando la necesidad de estabilidad en Haití, que estaba desgarrado por los disturbios. Pero con el paso del tiempo, otro exembajador reconoció que pudo haber otros factores.

La destitución abrupta del presidente haitiano, le dijo a The Times, «probablemente también se deba un poco» a su pedido de reparaciones.

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