Ingenieras de la Universidad Nacional del Centro de la Provincia de Buenos Aires (Unicen) elaboran pilas recargables a partir de yerba mate usada. Aunque la mayor√≠a de las personas la tiran a la basura o la tierra, se trata de un residuo org√°nico y domiciliario que tiene la capacidad de almacenar energ√≠a. Los ensayos, que se realizaron en Espa√Īa durante abril y junio gracias a una beca otorgada por la Fundaci√≥n Carolina y el ministerio de Educaci√≥n, fueron exitosos y el objetivo es que puedan producirse a gran escala en Argentina.

‚ÄúEn el marco de mi tesis doctoral que empec√© en 2018 buscamos materiales de almacenamiento de energ√≠a y apareci√≥ la valorizaci√≥n de residuos vegetales regionales para producir carbones activados. Investigamos cu√°les eran m√°s abundantes en el pa√≠s y llegamos hasta la yerba mate, donde no hab√≠a registros de que se utilice para este fin en particular‚ÄĚ, afirma Florencia Jerez, ingeniera de la Unicen que lidera el trabajo.

Los supercapacitores se utilizan en celulares, computadoras y autos eléctricos. (Fuente: Florencia Jerez)

Los supercapacitores se utilizan en celulares, computadoras y autos eléctricos.

Aunque com√ļnmente se las conoce como pilas, se trata de dispositivos de almacenamiento de energ√≠a denominados supercapacitores, herramientas que guardan y liberan la energ√≠a de forma veloz. Es decir, tanto la carga como la descarga se hacen r√°pidamente. Estos instrumentos se emplean en equipos que necesitan potencia de arranque como los celulares, las computadoras y hasta los autos el√©ctricos.

Superecológicos

Los supercapacitores no reemplazan a las pilas sino que se utilizan como complemento. Cuando se necesita una respuesta energética rápida funciona esta pila y cuando se requiere menor cantidad por un período más largo de tiempo funciona la batería correspondiente al equipo.

Para que los supercapacitores almacenen energ√≠a se necesita de carb√≥n activado, un material que hasta ahora se obtiene a partir de la quema de maderas. ‚ÄúLa diferencia entre cualquier carb√≥n activado que hoy se vende y los que nosotras fabricamos es que los primeros se hacen a partir de carb√≥n mineral o de plantar y talar √°rboles, algo que no es muy amigable con el medio ambiente‚ÄĚ, destaca Marcela Bavio, cient√≠fica del Conicet que coordina las investigaciones sobre energ√≠as renovables en la Facultad de Ingenier√≠a de la Universidad.

Además de la yerba mate, las investigadoras trabajaron con otros desechos vegetales como el rastrojo de trigo y de maíz, los restos de la industria medicinal del cannabis, el bagazo que queda como sobra de la industria cervecera, la poda de olivo y alperujo, un subproducto de la extracción de aceite de oliva.

De este modo, ya no se necesitan hacer nuevas plantaciones y esperar a que los árboles crezcan ni tampoco extraer el carbón mineral, sino que se reemplaza por residuos de diferentes industrias que pueden ser tratados para convertirlo en carbón activado.

Pilas a gran escala

‚ÄúLa etapa de laboratorio ya la terminamos y tuvimos resultados excelentes. Ahora estamos tratando de conseguir financiamiento para poder saltar a la siguiente etapa que ser√≠a la escala piloto‚ÄĚ, se√Īala Jerez. El prop√≥sito es alcanzar un mayor volumen de producci√≥n y obtener par√°metros para conocer c√≥mo funcionar√≠a el proceso a escala industrial.

‚ÄúQueremos trasladar todo este conocimiento que generamos a la industria nacional porque, en la actualidad, el 90 por ciento de los carbones activados que se utilizan son importados. Queremos valorizar los residuos abundantes en el pa√≠s para generar nuevas fuentes de trabajo, nuevos conocimientos y producir el menor impacto ambiental posible‚ÄĚ, resalta la ingeniera.

‚ÄúDesarrollar los supercapacitores con materiales que son residuos de otras industrias no s√≥lo permite el avance tecnol√≥gico en el almacenamiento de energ√≠a, sino que tambi√©n promueve la gesti√≥n y la revalorizaci√≥n de los desechos, e incorpora el concepto de econom√≠a circular‚ÄĚ, se√Īala Bavio.

La infusión argentina

Seg√ļn el Instituto Nacional de la Yerba Mate, desde los molinos salieron m√°s de 138 millones de kilos para el mercado interno entre enero y junio de 2023. Esta cifra incluye tanto el volumen que se env√≠a a los centros de distribuci√≥n de las firmas yerbateras como las compras efectuadas por los mayoristas, hipermercados y supermercados. A su vez, para el mercado externo se enviaron casi 19 millones de kilos. El total de ventas acumuladas en estos meses es el m√°s alto en los √ļltimos diez a√Īos.Hacen pilas recargables con yerba usada y buscan que se fabriquen a escala industrial :: Noticias de Olavarr√≠a, Provincia de Buenos Aires Argentina

En cuanto a los formatos, los envases de medio kilo son los preferidos y representan m√°s del 55 por ciento de las salidas de molinos al mercado interno. Por su parte, los envases de un kilo ocupan el 37 por ciento del total y entre los dos tipos de paquetes alcanzan el 92 por ciento. El resto se lo reparten entre paquetes de un cuarto, de dos y de cuatro kilos.

Argentina es el principal productor y exportador de yerba mate en el mundo, seguido por Brasil y Paraguay, y domina el 60 por ciento del mercado global. En 2022 se cosecharon 829 millones de kilos de hoja verde en la zona productora que está conformada por el nordeste de Corrientes y Misiones. Del total, 40 millones fueron exportados, lo que representó un valor de 94 millones de dólares.

Aunque suele pensarse que el principal destino de las exportaciones van a Europa o Am√©rica del Norte, dos de los tres primeros pa√≠ses se encuentran en Medio Oriente. De esta manera, el top 6 est√° compuesto por Siria, Chile, L√≠bano, Estados Unidos, Espa√Īa y Turqu√≠a.