Nov 19 2023
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Econom铆a

La vuelta de la victoria del equipo de inflaci贸n transitoria

A medida que el mundo se recuperaba de la pandemia, la inflaci贸n se dispar贸 debido a las perturbaciones generalizadas de las cadenas de suministro mundiales y a los cambios repentinos en los patrones de demanda. Si bien los cambios en la demanda podr铆an haber planteado un desaf铆o a la estabilidad de precios incluso en los mejores tiempos, la ruptura de las cadenas de suministro empeor贸 las cosas. El mercado no pudo responder inmediatamente a los nuevos patrones de demanda, por lo que los precios aumentaron.
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En los mercados de Estados Unidos y de buena parte del mundo, durante la pandemia de Covid-19 hubo escasez de autom贸viles, simplemente porque hab铆a falta de chips; entonces, dado que los incrementos en las tasas de inter茅s no ayudaron a resolver la entrega de chips, no puede atribuirse ning煤n m茅rito a la Reserva Federal por la desinflaci贸n actual en los precios de los autom贸viles.

Recordemos que inicialmente experimentamos escasez de autom贸viles, simplemente porque hab铆a escasez de chips de computadora, un problema que tard贸 18 meses en corregirse. El problema no era que hubi茅ramos olvidado c贸mo producir autom贸viles o que careci茅ramos de trabajadores y f谩bricas capacitados. S贸lo nos faltaba un componente clave. Una vez que se suministr贸, los inventarios de autom贸viles aumentaron y los precios bajaron: se produjo la desinflaci贸n. (La desinflaci贸n es una disminuci贸n de la tasa de inflaci贸n, no necesariamente del nivel de precios real, y es lo que importa para los bancos centrales que monitorean los cambios en los precios. En este y varios otros casos, los precios realmente bajaron).

La vivienda es otro ejemplo de este fen贸meno temporal que se autocorrige. Dado que el tama帽o de la poblaci贸n es un determinante importante de la demanda, la p茅rdida de un mill贸n de estadunidenses bajo la mala gesti贸n pand茅mica de Donald Trump deber铆a haber reducido los precios de la vivienda a nivel agregado. Pero la pandemia tambi茅n indujo a la gente a buscar pastos m谩s verdes. Las grandes ciudades como Nueva York llegaron a parecer menos atractivas que lugares como Southampton y el Valle del Hudson.

Aumentar la oferta de viviendas en esos lugares no es f谩cil a corto plazo, por lo que los precios subieron como corresponde. Pero debido a asimetr铆as bien conocidas en la forma en que los precios se ajustan a las condiciones cambiantes del mercado, no cayeron proporcionalmente en las ciudades. Como resultado, los 铆ndices de precios de la vivienda (que capturan el promedio) subieron. Ahora, a medida que los efectos de la pandemia han disminuido, los precios (medidos por estos 铆ndices) han bajado lentamente, lo que refleja el hecho de que la mayor铆a de los arrendamientos duran al menos un a帽o.

驴Qu茅 papel jug贸 la Reserva Federal de Estados Unidos en todo esto? Dado que sus subidas de tipos de inter茅s no ayudaron a resolver la escasez de chips, no puede atribuirse ning煤n m茅rito por la desinflaci贸n de los precios de los autom贸viles. Peor a煤n, las subidas de tipos probablemente frenaron la desinflaci贸n de los precios de la vivienda. Las tasas significativamente m谩s altas no s贸lo inhiben la construcci贸n, tambi茅n encarecen las hipotecas, lo que obliga a m谩s personas a alquilar en lugar de comprar. Y si hay m谩s gente en el mercado de alquileres, los precios de los alquileres (un componente central del 铆ndice de precios al consumidor) aumentar谩n.

La inflaci贸n inducida por la pandemia se vio exacerbada a煤n m谩s por la invasi贸n rusa a Ucrania, que provoc贸 un aumento en los precios de la energ铆a y los alimentos. Pero, una vez m谩s, estaba claro que los precios no pod铆an seguir subiendo a ese ritmo, y muchos de nosotros predijimos que habr铆a desinflaci贸n, o incluso deflaci贸n (una ca铆da de los precios) en el caso del petr贸leo.

Ten铆amos raz贸n. De hecho, la inflaci贸n ha ca铆do dram谩ticamente en Estados Unidos y Europa. Incluso si no ha alcanzado el objetivo de 2 por ciento de los bancos centrales, es inferior a lo que la mayor铆a esperaba (3,7 por ciento en Estados Unidos, 2,9 en la eurozona, 3 en Alemania y 3,5 por ciento en Espa帽a). Adem谩s, hay que recordar que el objetivo de 2 por ciento surgi贸 de la nada. No hay evidencia de que a los pa铆ses con una inflaci贸n de 2 por ciento les vaya mejor que a aquellos con una inflaci贸n de 3 por ciento; lo que importa es que la inflaci贸n est茅 bajo control. Ese es claramente el caso hoy.

Por supuesto, los banqueros centrales se dar谩n una palmadita en la espalda, pero tuvieron poco papel en la reciente desinflaci贸n. El aumento de las tasas de inter茅s no resolvi贸 el problema que enfrentamos: la inflaci贸n del lado de la oferta y del desplazamiento de la demanda. En todo caso, la desinflaci贸n se ha producido a pesar de las acciones de los bancos centrales, no gracias a ellas.

Los mercados entendieron esto en gran medida desde el principio. Por eso las expectativas inflacionarias se mantuvieron contenidas. Si bien algunos economistas de bancos centrales afirman que esto se debi贸 a su propia respuesta contundente, los datos cuentan una historia diferente.

Las expectativas de inflaci贸n fueron moderadas desde el principio porque los mercados entendieron que las perturbaciones del lado de la oferta eran temporales. S贸lo despu茅s de que los banqueros centrales repitieron una y otra vez sus temores de que la inflaci贸n y las expectativas inflacionarias se estaban estableciendo, y que esto requerir铆a un largo trabajo que implicar铆a altas tasas de inter茅s y desempleo, las expectativas inflacionarias aumentaron. (Pero, incluso entonces, apenas se movieron, alcanzando 2,67 por ciento para el promedio de los pr贸ximos cinco a帽os en abril de 2021, antes de volver a caer a 2,3 por ciento un a帽o despu茅s).

Antes del 煤ltimo conflicto en Oriente Medio 鈥搎ue vuelve a plantear el espectro de un aumento de los precios del petr贸leo鈥 estaba claro que se hab铆a logrado una victoria sobre la inflaci贸n sin el gran aumento del desempleo que los halcones de la inflaci贸n insist铆an que ser铆a necesario. Una vez m谩s, la relaci贸n macroecon贸mica est谩ndar entre inflaci贸n y desempleo 鈥揺xpresada en la curva de Phillips鈥 no se confirm贸.

Esa teor铆a ha sido una gu铆a poco confiable durante gran parte del 煤ltimo cuarto de siglo, y as铆 lo fue nuevamente esta vez. Los modelos macroecon贸micos pueden funcionar bien cuando los precios relativos son constantes y los cambios importantes en la econom铆a giran en torno a la demanda agregada, pero no cuando hay grandes cambios sectoriales y cambios concomitantes en los precios relativos.

Cuando comenz贸 la inflaci贸n pospandemia hace m谩s de dos a帽os, los economistas r谩pidamente se dividieron en dos bandos: los que culparon a la demanda agregada excesiva, que atribuyeron a grandes paquetes de recuperaci贸n, y quienes sosten铆an que las perturbaciones eran transitorias y se autocorreg铆an. En ese momento, no estaba claro c贸mo se desarrollar铆a la pandemia. Ante un shock econ贸mico novedoso, nadie pod铆a predecir con seguridad cu谩nto tiempo tardar铆an en aparecer las fuerzas desinflacionarias. De manera similar, pocos anticiparon la falta de resiliencia de los mercados, o cu谩nto conferir铆an las perturbaciones temporales del lado de la oferta de energ铆a monop贸lica a empresas seleccionadas.

Pero durante los dos a帽os siguientes, estudios cuidadosos sobre el momento de los aumentos de precios y la magnitud de los cambios de la demanda agregada en relaci贸n con la oferta agregada desacreditaron en gran medida la historia de la demanda agregada de los halcones de la inflaci贸n. Simplemente no daban cuenta de lo que hab铆a sucedido. Cualquiera que sea la credibilidad que dej贸 esa historia, ahora se ha visto a煤n m谩s erosionada por la desinflaci贸n.

Afortunadamente para la econom铆a, el equipo transitorio ten铆a raz贸n. Esperemos que la profesi贸n econ贸mica absorba las lecciones adecuadas.

 

* Premio Nobel de Econom铆a, es profesor en la Universidad de Columbia y miembro de la Comisi贸n Independiente para la Reforma de la Fiscalidad Corporativa Internacional.

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