Abr 6 2022
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Ambiente

No es demasiado tarde para salvar la Gran Barrera de Coral

El mayor ser vivo del planeta. Tesoro natural. Patrimonio mundial de la humanidad. La meca del submarinismo. La mayor biodiversidad marina del mundo. Terry Hughes tiene bronca y no lo oculta. Todos los t铆tulos y distinciones a la Gran Barrera de Coral, a cuyo estudio este bi贸logo irland茅s radicado en Australia dedic贸 su vida, no impidieron que transite su sexto blanqueamiento masivo desde 1998, el cuarto desde 2016. El malestar del cient铆fico va dirigido hacia el Gobierno del conservador Scott Morrison, que mantiene un estruendoso silencio pese a que este episodio es in茅dito: por primera vez desde que hay registro, los corales del principal sistema del mundo se est谩n blanqueando y muriendo durante las condiciones de La Ni帽a.

Emergencia en la Tierra聽consult贸 al聽destacado experto de la Universidad James Cook聽en momentos en que una delegaci贸n de la Unesco y la Uni贸n Internacional para la Conservaci贸n de la Naturaleza (UICN) inspeccionaba el arrecife para saber si cambia su estatus a 鈥淧atrimonio de la Humanidad en Peligro鈥, algo resistido por el Gobierno australiano.

鈥淗an evitado los medios de comunicaci贸n hasta ahora鈥, dice Hughes sobre los visitantes. Los locales tambi茅n: aunque la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral anunci贸 este sexto blanqueamiento, el investigador se queja de que 鈥渘ing煤n pol铆tico se ha pronunciado鈥. La agencia gubernamental a煤n no elabor贸 un mapa del blanqueo a partir de los 煤ltimos estudios a茅reos.

En el sistema de corales m谩s grande del mundo los eventos de blanqueo sol铆an ser puntuales y raros. La aceleraci贸n del calentamiento global hizo que cuatro de los seis casos m谩s grandes sucedieran en los 煤ltimos seis a帽os. Este 煤ltimo evento lleg贸 cuando una gran parte del famoso arrecife estaba recuper谩ndose de los sucesivos blanqueamientos. Pero la brecha es cada vez m谩s corta entre eventos y se complican las perspectivas de recuperaci贸n del ecosistema del que dependen muchas especies.

De acuerdo a datos de la Universidad James Cook, la Gran Barrera de Coral, frente a la costa noreste de Queensland, en Australia, se compone de m谩s de tres mil arrecifes individuales a lo largo de 2.300 kil贸metros. Unos sesenta y cinco mil empleos dependen del turismo en ese ecosistema, mientras cuatrocientos millones de personas lo necesitan para su sustento y seguridad alimentaria. El profesor Hughes tiene esperanzas de que no sea demasiado tarde.

鈥淪e cocinan鈥

鈥淓l blanqueamiento de corales ocurre cuando est谩n estresados鈥, responde Hughes. Detalla que el evento actual es a escala regional, con una extensi贸n de cientos de kil贸metros. Los episodios previos, ocurridos en聽1998, 2002, 2016, 2017 y 2020,聽ya hicieron que el 80 % de la Gran Barrera pierda corales al menos una vez. Aunque 鈥渆l blanqueamiento leve no es necesariamente fatal para los corales, las temperaturas r茅cord del mar en 2016 acabaron con el 30 % de la cubierta de coral en tan solo unos meses鈥, aclara Hughes.

Arrecifes frente a las islas Whitsunday

En un art铆culo en聽The Conversation, Jodie L. Rummer y Scott F. Heron, colegas de Hughes en la Universidad James Cook, cuentan acerca de la sociedad entre los corales y las peque帽as algas unicelulares llamadas聽zooxanthellae聽(鈥渮ook鈥): mientras los primeros les ofrecen morada entre sus tejidos, las segundas les dan a estos animales su energ铆a y color. Pero el calentamiento oce谩nico hace que las algas produzcan toxinas en lugar de alimento, por lo que el coral las expulsa, muere de hambre y descubre su esqueleto de piedra caliza blanca en donde antes hab铆a m煤ltiples e intensos colores.

鈥淪olo el 2 % permanece completamente sin blanquear鈥, advierte quien fuera director del Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral entre 2005 y 2020. Seg煤n el cient铆fico, el cierre de la investigaci贸n de marzo a diciembre de 2020 a causa del confinamiento por Covid-19 hizo imposible saber cu谩ntos corales murieron ese a帽o. En una presentaci贸n ante la Unesco, el Gobierno australiano reconoci贸 que 鈥渓a huella geogr谩fica del evento de blanqueamiento de 2020 fue la m谩s grande hasta la fecha鈥, aunque se escud贸 en que la gravedad es variable.

El coral blanqueado brilla y se puede visualizar desde kil贸metros, cont贸 Hughes en el documental聽Breaking Boundaries, disponible en Netflix. 脡l tiene experiencia identificando este estado de enfermedad en los arrecifes australianos: volando muy lento y lo m谩s bajo posible a bordo de un helic贸ptero condujo varios estudios a茅reos sobre cada evento de blanqueamiento. Con el calor extremo los corales 鈥渟e cocinan鈥 y pueden morir muy r谩pidamente.

Terry Hughes en uno de sus vuelos de investigaci贸n.

Aunque la聽acidificaci贸n del oc茅ano聽por la absorci贸n de di贸xido de carbono es algo a tener en cuenta, Hughes aclara que 鈥渓os cambios en el pH hasta ahora han sido peque帽os y no est谩n relacionados con el blanqueamiento de corales en los arrecifes鈥. Por el contrario, estos se est谩n cocinando 鈥渕ucho antes鈥 de fines de este siglo, cuando la acidificaci贸n se convierta en un problema si las emisiones siguen a este ritmo.

La Ni帽a ya no es lo que era

La noticia caus贸 impacto en la comunidad cient铆fica porque la聽ola de calor marina聽鈥3 掳C m谩s que la media en algunos lugares鈥 ocurri贸 durante La Ni帽a, que se supone debe traer tormentas y un clima m谩s fr铆o en general. Hughes se帽ala que este fen贸meno ahora se presenta diferente: 鈥淕racias al calentamiento antropog茅nico, las temperaturas de la superficie del mar en la mayor parte de los tr贸picos son m谩s altas ahora durante La Ni帽a de lo que sol铆an ser durante El Ni帽o hace treinta a帽os鈥.

La Ni帽a ya lleva dos a帽os consecutivos en Australia, pero, en lugar de refrescar el ambiente, 2021 fue de los m谩s calurosos. La crisis clim谩tica est谩 volviendo menos predecibles fen贸menos como La Ni帽a y El Ni帽o.

Un cementerio de corales

Aunque los corales pueden sobrevivir al blanqueamiento, este los hace m谩s vulnerables a las enfermedades, retarda su crecimiento y, en casos graves, puede llevarlos a la muerte.

Los arrecifes son fundamentales para la salud y el equilibrio del ecosistema. Cuando los corales mueren, sus esqueletos de carbonato de calcio 鈥渟e desmoronan鈥, dicen los investigadores de la universidad australiana. Si las algas volviesen, algunos corales podr铆an recuperar su esplendor y salud al cabo de unos meses. Pero si no regresan se elimina definitivamente un refugio fundamental para unas 1.625 especies de peces, 3.000 de moluscos, 630 de equinodermos (como estrellas de mar y erizos), entre otras.

La frecuencia del blanqueamiento no da tiempo a que los corales restauren sus caracter铆sticas. Algunos podr铆an tardar hasta una d茅cada en recuperarse, algo imposible a este ritmo de calentamiento. Hughes opina que 鈥渓a Gran Barrera se est谩 adaptando a un聽nuevo r茅gimen clim谩tico, donde el blanqueamiento masivo de corales ocurre cada dos a帽os m谩s o menos (2016-2017, 2017-2020, 2020-2022). Al final de esta d茅cada, la mayor铆a de las recurrencias del blanqueamiento ser谩n en a帽os consecutivos鈥.

Scott Morrison en 2017.

Seg煤n la Unesco, el calentamiento global no es la 煤nica causa del deterioro del bienestar de los corales: apuntan tambi茅n a tormentas, contaminaci贸n de aguas superficiales y subterr谩neas, transporte mar铆timo y desarrollo costero.

Negacionismo australiano

Hughes, integrante de la聽Academia Australiana de Ciencia聽y galardonado m煤ltiples veces por sus colegas, es uno de los cient铆ficos m谩s mordaces y que m谩s interacciones genera聽en Twitter. No son pocas las veces en que dirige sus ca帽ones a la pol铆tica energ茅tica del primer ministro Morrison, cuya aparici贸n de 2017 en el Parlamento australiano munido de un聽trozo de carb贸n聽pas贸 a los anales del negacionismo clim谩tico, sin nada que envidiar a las barrabasadas de聽Jair Bolsonaro聽o聽Donald Trump. 鈥淓sto es carb贸n, no se asusten鈥, dijo aquella vez, en referencia al mayor contribuyente a la emergencia clim谩tica. En 2021聽pas贸 papelones聽aun ante los otros l铆deres capitalistas en la COP26. En pleno 2022 brega por que las plantas de carb贸n 鈥渇uncionen todo lo que puedan鈥.

Las 鈥渂uenas noticias鈥 y las recetas m谩gicas para la Gran Barrera de Coral se han convertido en un torrente, protesta Hughes, sobre todo con la visita de la Unesco. Un gran aliado del Gobierno a tal fin es el multimedios News Corp Australia, comandado por el magnate聽Rupert Murdoch, tan negacionista como cultor de las fake news. 鈥溌緾u谩nto tiempo pasar谩 esta vez antes de que Rupert anuncie que la Gran Barrera de Coral se ha 鈥榬ecuperado鈥 del sexto blanqueamiento masivo de corales en 24 a帽os?鈥, tuite贸 con sarcasmo.Salvar la Gran Barrera de Coral con probi贸ticos

Los compromisos clim谩ticos de Australia son mediocres, en especial para un pa铆s que ha sido llamado聽鈥渆l canario de la crisis clim谩tica鈥澛爌or anticipar los fen贸menos de la emergencia global: de la sequ铆a extrema y los聽incendios forestales gigantescos聽de la temporada 2019/2020 a las brutales inundaciones actuales. El Gobierno sigue promoviendo la expansi贸n de los combustibles f贸siles, se帽ala Hughes, que destaca el llamado de la Unesco a todos los pa铆ses firmantes de la Convenci贸n del Patrimonio Mundial 鈥搃ncluida Australia鈥 para que cumplan el Acuerdo de Par铆s.

El especialista considera que聽鈥渘o es demasiado tarde para salvar la Gran Barrera de Coral鈥澛燿e compartir categor铆a con la antigua ciudad de Aleppo, bombardeada en Siria, y el parque nacional Everglades, en Estados Unidos, por ejemplo. Para Hughes, cuyo trabajo en los 煤ltimos a帽os evolucion贸 desde un enfoque 煤nicamente ecol贸gico a la conexi贸n entre estos ecosistemas y las personas, las pol铆ticas relativas a la crisis clim谩tica ser谩n claves en las pr贸ximas elecciones federales. 鈥淓l Gobierno australiano actual se resiste a la inevitable transici贸n que se aleje de los combustibles f贸siles y est谩 cada vez m谩s fuera de sinton铆a con otros pa铆ses鈥, sentencia. En su visi贸n, los estados regionales de Australia han sido 鈥渕谩s progresistas en el cambio a la聽energ铆a renovable鈥.

Un tratamiento de fertilidad para salvar la Gran Barrera de Coral australiana | Ciencia Home | EL MUNDOEl enemigo a vencer no es f谩cil: el聽lobby f贸sil聽鈥渆s una fuerza poderosa y un donante importante para los partidos pol铆ticos鈥, admite Hughes. La administraci贸n de Morrison logr贸 posponer la definici贸n de la Unesco hasta este a帽o por considerar que el cambio de categor铆a perjudica sus intereses. Por su parte, el Centro del Patrimonio Mundial y la UICN consideran que, seg煤n sus directrices operativas, la Gran Barrera deber铆a ser incluida en la聽Lista del Patrimonio Mundial en Peligro. En los pr贸ximos d铆as deber铆a haber una definici贸n.

Como seres vivos, los corales ponen sus estructuras milenarias (y algunas m谩s recientes) para la protecci贸n de otras especies. Los militantes de la energ铆a sucia y contaminante podr铆an aprender mucho de ellos.

Basta de falsas soluciones

鈥淎segurar un futuro para los arrecifes de coral del mundo requiere una acci贸n muy r谩pida para聽reducir las emisiones聽de gases de efecto invernadero鈥, afirma el profesor Hughes. Descree de 鈥渓a narrativa de que cient铆ficos inteligentes pueden reparar ecosistemas da帽ados sin abordar las causas鈥.

La 鈥渟oluci贸n tecnol贸gica鈥 m谩s reciente es un sistema modular impreso en 3D de cer谩mica para construir un h谩bitat de arrecife. Hughes lo desmiente categ贸ricamente: los arrecifes necesitan cerca de cincuenta millones de corales vivos por kil贸metro cuadrado. Estas 鈥渟alidas鈥 son meramente propaganda de Gobiernos adictos a los combustibles f贸siles. 鈥淧uedes reemplazar miles de millones de corales vivos con una maldita impresora鈥, se burl贸 en Twitter. 鈥溌ejen de transmitir estas tonter铆as!鈥Cient铆ficos piden m谩s esfuerzos para salvar la Gran Barrera de Coral - Ambientum Portal Lider Medioambiente

Para sus colegas Rummer y Heron, las especies tienen solo tres opciones:聽鈥淎daptarse, moverse o morir鈥. Pero no todos pueden ponerse a tono con la rapidez en que se destruye su h谩bitat: bacalao y tiburones, por ejemplo, que tienen 鈥渢iempos de generaci贸n m谩s lentos鈥. A las especies que dependen de un ambiente particular, como los corales, la mudanza no les resulta posible, a diferencia de peces tropicales capaces de sobrevivir en aguas templadas. Y si adaptarse y moverse no son opci贸n, los expertos pronostican 鈥渆xtinciones a escala local, extinci贸n total de algunas especies y disminuciones dram谩ticas en las poblaciones de peces鈥.

Tras una vida investigando y divulgando sobre los corales, es l贸gico que Hughes y sus colegas sientan bronca y tristeza. No son los 煤nicos. El 煤ltimo聽reporte sobre impactos, adaptaci贸n y vulnerabilidad聽publicado por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre Cambio Clim谩tico da cuenta de que el blanqueamiento y la mortalidad de los corales en la Gran Barrera llevaron a una聽鈥渢risteza del arrecife鈥, un tipo de solastalgia capaz de ser medida entre visitantes e investigadores.

Durante la grabaci贸n del documental para Netflix, tras contar lo angustiante que es tener que calcular la extensi贸n del da帽o a los corales, Hughes debi贸 hacer una pausa en la que se le humedecieron los ojos: 鈥淟os cient铆ficos y ec贸logos como yo hemos estado hablando durante d茅cadas sobre el calentamiento global, y es frustrante que聽no nos hayan escuchado鈥.

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