Oct 10 2023
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Ciencia y Tecnolog铆a

Una emprendedora que quiere descolonizar la inteligencia artificial en 脕frica

Pelonomi Moiloa, cient铆fica de datos sudafricana, fund贸 una empresa con la que aspira a remediar el sesgo occidental de los avances tecnol贸gicos y mejorar la vida de los africanos.

En la p谩gina web de聽Lelapa AI聽resuena una sentencia: 鈥淚nteligencia artificial para africanos, por africanos, resolviendo problemas africanos鈥. La cofundadora y directora general de esta empresa 鈥攗na de las primeras del continente dedicadas al desarrollo de productos de inteligencia artificial (IA)鈥 es聽Pelonomi Moiloa聽(Johanesburgo, 30 a帽os), una cient铆fica de datos muy preocupada por producir tecnolog铆as con sello de origen y que mejoren las vidas en el continente africano.

Esta joven investigadora ha sido considerada por la revista聽Time聽como聽una de las 100 personas m谩s influyentes de la IA en 2023. Inici贸 su carrera con una doble especializaci贸n en Ingenier铆a biom茅dica y el茅ctrica en la Universidad de Witwatersrand, en su Sud谩frica natal, antes de trasladarse en 2016 a Jap贸n para hacer un m谩ster en la Universidad de Tohoku.Lelapa AI: Una emprendedora que quiere descolonizar la inteligencia artificial en 脕frica | Planeta Futuro | EL PA脥S

All铆 fue donde se orient贸 definitivamente hacia la IA, al investigar la aplicaci贸n del campo del aprendizaje profundo (una de las ramas de la inteligencia artificial) para la neurofisiolog铆a. De regreso a Sud谩frica, su labor profesional como cient铆fica de datos tuvo que orientarse durante ocho a帽os al sector financiero, por cuestiones pr谩cticas, hasta que sus inquietudes y los contactos con otras expertas maduraron lo suficiente como para materializar la idea de su empresa.

鈥淟elapa AI se fund贸 porque la experiencia nos ha demostrado que cuando importamos modelos desarrollados en Occidente para desplegarlos en el contexto africano, suelen fallar. En ocasiones, incluso, esa tecnolog铆a no solo no funciona, sino que resulta perjudicial鈥, explica la emprendedora por videollamada. Y es que, subraya, los riesgos detectados en los sesgos de la IA en el resto del mundo son incluso m谩s peligrosos en 脕frica.

Por ejemplo: 鈥淓l legado del聽apartheid聽en Sud谩frica ha hecho que ciertas personas vivan, mayoritariamente, en ciertas 谩reas. Por lo tanto, cuando se utiliza la ubicaci贸n en un modelo de cr茅dito para determinar si alguien es elegible para un pr茅stamo hipotecario, en realidad se puede estar utilizando la raza鈥, se帽ala. 鈥淣o se ha introducido un sesgo en ese sentido, pero el modelo lo ha aprendido con la informaci贸n que se le ha aportado鈥. Con estos mecanismos, opina, la tecnolog铆a absorbe los prejuicios sociales y perpet煤a 鈥渓as estructuras de poder y la violencia, y con ellas la discriminaci贸n鈥.

Se帽ala que 鈥淐uando importamos modelos de IA desarrollados en Occidente a 脕frica, suelen fallar. En ocasiones, incluso, esa tecnolog铆a resulta perjudicial鈥.

La lucha de 脕frica contra el cibercolonialismo

Para luchar contra estos sesgos, la fundadora de Lelapa AI apuesta por un enfoque constructivo: 鈥淗ay un proceso muy consciente [en Lelapa AI] sobre qu茅 tipo de datos introducimos en la m谩quina. En lugar de tener un [modelo de inteligencia artificial] ChatGPT que mire todo internet e incluya todas las opiniones terribles que no queremos saber, somos capaces de moderar hasta cierto punto a qu茅 est谩 expuesta esta m谩quina. Es extra帽o, porque estamos decidiendo lo que creemos que est谩 bien y lo que est谩 mal, pero significa que hay un filtro con el que entrenamos a la m谩quina, que incluye partes de nuestra cultura y nuestro patrimonio鈥.

Moiloa hace referencia a la introducci贸n de las propias lenguas africanas en el entrenamiento de los modelos de lenguaje de la IA, pero tambi茅n a contenidos relacionados con las filosof铆as y las cosmovisiones del continente.

Una de sus preocupaciones principales es acabar con la invisibilizaci贸n de las lenguas africanas en la tecnolog铆a, que han聽advertido diversos cient铆ficos聽y que聽ling眉istas y tecn贸logos africanos聽est谩n intentando cambiar. 鈥淣ecesitamos que nuestras lenguas est茅n representadas, porque tienen una enorme variedad de particularidades y de matices鈥, sentencia. Esa es una de las m谩ximas preocupaciones de Moiloa, que la tecnolog铆a se desarrolle en un contexto que ponga en valor la riqueza cultural del continente.Inteligencia artificial: entre el mito y la realidad

鈥淣ecesitamos descolonizar la tecnolog铆a y alinearla con el registro de nuestra historia, de nuestras lenguas y de los datos que utilizamos para alimentar estas herramientas鈥. Por ese motivo, Lelapa AI empez贸 centr谩ndose en聽el proyecto Vulavula, centrado en la rama de la IA conocida como Procesamiento de Lenguaje Natural, que es la tecnolog铆a que se usa, por ejemplo, en los sistemas de traducci贸n autom谩tica o en los asistentes de voz y que permite a una m谩quina 鈥渆ntender鈥 una lengua.

Vulavula trabaja en este 谩mbito ofreciendo el soporte ling眉铆stico para cualquier servicio automatizado en lenguajes subrepresentados, inicialmente zul煤, xhosa, sessotho o afrikaans. Es tecnolog铆a puede aplicarse desde al acceso a informaci贸n p煤blica hasta la atenci贸n al cliente de empresas orientadas al mercado sudafricano.

Con problemas como el cambio clim谩tico y la inestabilidad social, necesitamos herramientas para ayudar a los humanos a ser mejores humanos, y la IA puede hacerlo.

Esta experta exige atenci贸n a todos los 鈥渦sos maliciosos de la IA鈥: aquellos que ayudan a producir noticias falsas, pero tambi茅n los que producen tal cantidad de contenidos que hacen imposible distinguir la buena de la mala informaci贸n. Pero, sobre todo, est谩 preocupada por la dimensi贸n m谩s material.

鈥淒e nuevo, muchos de los recursos naturales para producir esta nueva tecnolog铆a est谩n en 脕frica. La Uni贸n Europea, por ejemplo, tiene a pa铆ses africanos como Guinea, la Rep煤blica Democr谩tica del Congo o Sud谩frica聽entre sus principales proveedores de materias primas consideradas cr铆ticas, como la bauxita (fuente de aluminio) o el t谩ntalo (para producir equipamientos electr贸nicos).

Inteligencia artificial a la africana | IDRC - International Development Research Centre鈥漇abemos que, durante m谩s de 100 a帽os, 脕frica ha sido saqueada para extraer nuestros recursos, para que fueran lo m谩s baratos posible. Y pensar que esos recursos van a ser a煤n m谩s valiosos me preocupa mucho. Habr谩 actores internacionales interesados en promover la inestabilidad. No s茅 c贸mo podremos protegernos de eso, pero tenemos que hacerlo鈥, advierte Moiloa.

Trampas de la tecnolog铆a

Pelonomi Moiloa conoce bien las trampas que esconde la tecnolog铆a y, concretamente, la IA, y a pesar de todo prefiere considerarse entusiasmada. Menciona su uso para detener la plaga de langostas que asol贸 el Cuerno de 脕frica en 2019; o para que los agricultores monitoreen las plagas con sus dispositivos m贸viles; o la iniciativa sudafricana MomConnect,聽que mejora el acceso a la atenci贸n sanitaria de las embarazadas; su uso en microfinanzas o en los m茅todos de pago y env铆o de dinero que est谩n tan extendidos en el continente africano; adem谩s de la experiencia en educaci贸n secundaria en Sud谩frica como m茅todo de refuerzo escolar.

鈥淓stoy muy entusiasmada con 脕frica鈥, asegura convincente, aunque reconoce que hay desaf铆os como la conexi贸n a IoT en Agricultura: Conectando Campos Inteligentesinternet, la producci贸n de energ铆a o el alcance de la tecnolog铆a de zonas remotas. Pero, para Moiloa, el continente puede ser un ejemplo: 鈥淟a experiencia en 脕frica puede ser un modelo para el resto del mundo, que muestre que no son necesarias enormes m谩quinas, que requieren mucha energ铆a y millones de d贸lares de inversi贸n para crear algo significativo. Y tambi茅n que hay necesidades humanas genuinas, no solo las de entretenimiento puro o de validaci贸n de los egos, que pueden ser atendidas con soluciones reales, tangibles鈥.

Su sentencia es contundente: 鈥淐reo sinceramente que la IA tiene potencial para ayudar a que el futuro sea mejor para m谩s personas. No hay otra opci贸n. Con problemas como el cambio clim谩tico, por ejemplo, y la inestabilidad social, que afectan a todo el mundo, necesitamos herramientas para ayudar a los humanos a ser mejores humanos. La IA puede hacerlo, porque es una herramienta poderosa. As铆 que elijo estar entusiasmada鈥.

Los esfuerzos de Lelapa AI y de Moiloa est谩n orientados a propiciar un panorama de innovaci贸n para todo el planeta. 鈥淣uestra manera de entender el desarrollo de la tecnolog铆a considera la especie humana como parte del mundo y se asegura de que lo que desarrollamos va en beneficio de todo el mundo. Tiene que ver con aplicar conceptos aut贸ctonos, con desarrollar una tecnolog铆a que no genere extractivismo o explotaci贸n, que considere a las comunidades y sirva para conectar a las personas entre s铆鈥.

 

*Licenciado en Periodismo (UN), m谩ster en Culturas y Desarrollo en 脕frica (URV) y realizando un doctorando en Comunicaci贸n y Relaciones Internacionales (URLl). Se dedica al periodismo, a la investigaci贸n social, a la docencia y a la consultor铆a en comunicaci贸n para organizaciones sociales.

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