Sep 1 2022
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Ambiente

El biometano, la energ铆a limpiadora de la basura en Brasil

La creciente productividad con que la humanidad genera basura gan贸 por lo menos una contrapartida sostenible, la extracci贸n del biog谩s de los rellenos sanitarios, una actividad en expansi贸n en Brasil. Dos peque帽as mesetas se destacan en el paisaje de las afueras de Caucaia, uno de los 19 municipios que componen la regi贸n metropolitana de Fortaleza, capital del estado de Cear谩, en la regi贸n del Nordeste del pa铆s.

Thales Motta, director de la empresa GNR Fortaleza, delante de la planta de biometano, situada en el noreste de Brasil, para cuyo desarrollo hubo que superar prejuicios, desconfianzas y desinformaci贸n y as铆 abrir el mercado para el gas generado por la basura. Ahora el biometano se expande en el aprovechamiento de los rellenos sanitarios y de la biomasa agr铆cola.

La simetr铆a denuncia la artificialidad de los cerros, uno de los cuales recibe cerca de 5.000 toneladas diarias de los residuos s贸lidos recogidos en la regi贸n metropolitana de 4,2 millones de habitantes. El otro, el 鈥渧iejo relleno sanitario鈥 inaugurado en 1991, ya est谩 cerrado, pero es el que genera m谩s gases.

鈥淪omos pioneros en la producci贸n de biometano de la basura鈥, subray贸 Thales Motta, director de Gas Natural Renovable Fortaleza (GNR), una asociaci贸n entre las empresas privadas Ecometano, del grupo MDC de energ铆as renovables y gas natural, y Marquise Ambiental, de Fortaleza, que administra los rellenos de Caucaia.

鈥淗ab铆a muchos prejuicios incluso entre ingenieros, escepticismo en las compa帽铆as de gas. Tuvimos que presentar an谩lisis y pruebas de calidad m谩s rigorosas que las del gas f贸sil. Pero rompimos la barrera del descr茅dito y abrimos un mercado nuevo, al comprobar que se trata de un gas seguro, estable y de precios previsibles鈥: Thales Motta.

El biometano es el producto resultante de la refinaci贸n del biog谩s que le quita otros gases, como el di贸xido de carbono y el sulfato de hidr贸geno. GNR Fortaleza produce cerca de 100.000 metros c煤bicos diarios de ese gas, vendido a la estatal Compa帽铆a de Gas de Cear谩 (Ceg谩s), que lo mezcla al gas natural en sus tuber铆as.

鈥淧roveemos de 15 % del gas que distribuye Ceg谩s, que confi贸 en la calidad de nuestro biometano鈥, apunt贸 Motta, durante la visita de IPS a la planta de GNR, inaugurada en diciembre de 2017.

El laberinto de tuber铆as que recogen el biog谩s del relleno sanitario y lo refina para producir biometano con 95 % de pureza. Ese gas renovable se mezcla al gas natural para uso industrial, en veh铆culos y centrales termoel茅ctricas, adem谩s de residencias y comercio en la regi贸n metropolitana de Fortaleza, en el noreste de Brasil. Foto: Mario Osava / IPS

Dificultades iniciales

La actividad pionera de Ecometano se debe a otra planta, la de Dos Arcos, establecida en 2014 en S茫o Pedro da Aldeia, ciudad costera de 108.000 habitantes, a 140 kil贸metros de R铆o de Janeiro. Su capacidad est谩 limitada a 14.000 metros c煤bicos diarios.

鈥淣o hab铆a entonces regulaci贸n para el biometano y la Agencia Nacional de Petr贸leo, Gas Natural y Biocombustibles nos neg贸 autorizaci贸n para su venta鈥, record贸 Motta, un ingeniero el茅ctrico. Hubo p茅rdidas, las ventas se hicieron directamente a pocos clientes, como supermercados.

Pero la empresa persever贸 con su apuesta y la regulaci贸n sali贸 en 2017, poco antes del inicio de las operaciones de GNR Fortaleza.

鈥淗ab铆a muchos prejuicios incluso entre ingenieros, escepticismo en las compa帽铆as de gas. Tuvimos que presentar an谩lisis y pruebas de calidad m谩s rigorosas que las del gas f贸sil鈥, se帽al贸 el director de la planta.

鈥淧ero rompimos la barrera del descr茅dito y abrimos un mercado nuevo, al comprobar que se trata de un gas seguro, estable y de precios previsibles鈥, acot贸.

Vista del nuevo relleno sanitario de Caucaia, cerca de Fortaleza, capital del estado de Cear谩, en el noreste de Brasil, recibe cerca de 5.000 toneladas de basura al d铆a. Ya produce biog谩s, pero lo har谩 con m谩s intensidad dentro de algunos a帽os. Foto: Mario Osava / IPS

Costos ventajosos

Al comienzo, el biometano costaba 30 % m谩s, pero hoy est谩 30 % m谩s barato que el gas natural, ante el alza de los combustibles f贸siles, destac贸. Su precio depende de factores internos, como la inflaci贸n, no est谩 sujeto a las imprevisibles cotizaciones del petr贸leo en el mercado internacional ni de las oscilaciones cambiarias, recalc贸.

鈥淓l biometano compite con el gas f贸sil en condiciones ventajosas hoy. Pero a煤n si se abarata el petr贸leo, el mercado est谩 predispuesto a apostar al biometano鈥, por la cuesti贸n ambiental, evalu贸.

鈥淟a Ceg谩s decidi贸 por la distribuci贸n del biometano al entender como estrat茅gico diversificar su matriz con un gas m谩s limpio, renovable y sostenible, contribuyendo as铆 a reducir la contaminaci贸n y mejorar el medio ambiente鈥, afirm贸 a IPS el presidente de la empresa, Hugo de Figueiredo Junior.

鈥淓s tambi茅n una oportunidad para ampliar los proveedores, la competencia y las condiciones para ofrecer mejores precios al consumidor final鈥, a帽adi贸.

Ceg谩s, en que el estado de Cear谩 es socio mayoritario,聽 fue pionera dentro de Brasil en la inyecci贸n del biometano en su red, iniciada en mayo de 2018.

La participaci贸n de 鈥渃asi 15 %鈥 en el volumen total constituye 鈥渦no de los mayores porcentajes de gas renovable inyectado en la red por una distribuidora en todo el mundo鈥, remarc贸.

Esa participaci贸n podr谩 ampliarse en el futuro, pero el biometano enfrenta varios desaf铆os para consolidarse, matiz贸.

Falta diseminar las soluciones tecnol贸gicas ya existentes y facilitar el acceso a ellas, ampliar el conocimiento sobre usos potenciales de los gases verdes, mejorar la regulaci贸n y los procesos de recolecci贸n y descarte de los residuos s贸lidos y aguas residuales, explic贸.

El viejo relleno sanitario, ya cubierto, a煤n genera biog谩s que se convierte en biometano por refinaci贸n, en Caucaia, en el noreste de Brasil. El lago oscuro es de lixiviados, l铆quido residual muy contaminante que es tratado antes de ser descartado por aspersi贸n en el suelo. Foto: Mario Osava / IPS

Expansi贸n

En t茅rminos de producci贸n, GNR Fortaleza es hoy la segunda mayor planta de biometano de Brasil. La supera el Gas Verde, de Serop茅dica, una localidad cercana a R铆o de Janeiro, que produce 120.000 metros c煤bicos al d铆a desde 2019.

Muchos interesados visitan la GNR, que se convirti贸 en una referencia en gas generado de la basura por haber desarrollado tecnolog铆as de proceso que permiten integrar equipos de distintos proveedores, nacionales e internacionales, 鈥渃on c贸digos propios y abiertos鈥 a cualquiera, asegur贸 el ingeniero Motta.

Actualmente muchas empresas que extraen el biog谩s de rellenos sanitarios para la generaci贸n el茅ctrica se disponen a convertir sus plantas para la producci贸n de biometano, apunt贸.

鈥淩ecibimos aqu铆 visitas de universidades, caravanas de interesados. Tenemos que construir un auditorio para las charlas. No hab铆a en el Nordeste un laboratorio para an谩lisis de biometano. Ahora ya lo tenemos y se multiplican las investigaciones sobre ese gas鈥, celebr贸 Motta.

Pero es necesario ampliar la mirada, reconoce. Los rellenos sanitarios son limitados. Se necesita un m铆nimo de 2.000 toneladas diarias de basura para hacer viable una planta de biometano, estim贸. Solo regiones metropolitanas y grandes ciudades que se acercan al mill贸n de habitantes generan tantos residuos s贸lidos.

鈥淭enemos que buscar otras biomasas鈥, concluy贸.

Centenares de camiones recorren las carreteras que transportan basura al relleno sanitario de Caucaia, a unos 20 kil贸metros de Fortaleza, la capital del estado de Cear谩, en la regi贸n del Nordeste de Brasil. Son cerca de 5.000 toneladas diarias de basura de la regi贸n metropolitana que tiene 4,2 millones de habitantes. Foto: Mario Osava / IPS

Ese es un proceso que ya est谩 en marcha especialmente en las regiones del Sur y Sudeste de Brasil, donde la gran producci贸n agr铆cola ofrece gran volumen de residuos. La ca帽a de az煤car aparece como principal fuente de biomasa, al ser cultivada tambi茅n para la producci贸n de etanol, cuyo consumo en los veh铆culos se equipara al de la gasolina.

Los excrementos del ganado, especialmente del porcino, fomentan la producci贸n de biog谩s para la generaci贸n el茅ctrica y una parte creciente para convertirse en biometano, especialmente para uso vehicular.

鈥淓l biometano es un combustible adecuado a la transici贸n energ茅tica, presenta precios m谩s previsibles (que los f贸siles) y se puede producir en regiones alejadas de la red de gas natural existente鈥, que en Brasil se concentra en su costa del este, realz贸 Figueiredo, el presidente de Ceg谩s, desde su sede en Fortaleza.

Pero no disponer de un gasoducto cercano puede frustrar grandes proyectos, matiz贸 Motta. Ejemplific贸 con una agroindustria azucarera que podr铆a producir 30.000 metros c煤bicos diarios de metano. Como es el doble de su consumo propio y la gran ciudad cercana queda a 90 kil贸metros, qued贸 inviable.

Aprovechar el gas de la basura, y de la biomasa en general, se hizo urgente ante la emergencia clim谩tica. El metano contribuye m谩s intensamente al efecto invernadero que el di贸xido de carbono, el gas de mayor presencia y que por eso sirve de medida para los riesgos clim谩ticos.

Brasil y otros pa铆ses prometieron reducir las emisiones de metano en 30 % hasta 2030, como acci贸n crucial para contener el recalentamiento global en un m谩ximo de dos grados hasta 2050.

GNR Fortaleza, instalada en Caucaia, ciudad de unos 370.000 habitantes a 15 kil贸metros de Fortaleza, cumple su papel ambiental. Pero en t茅rminos de empleos, genera solo 32 directos y una cantidad incierta de indirectos, entre servicios tercerizados, consultores eventuales y proveedores de ciertos equipos.

La Ceg谩s atiende a solo 24.000 consumidores de gas en la Gran Fortaleza. Seg煤n sus datos, la industria responde por 46,26 % del consumo, centrales termoel茅ctricas por 30 % y veh铆culos automotores por 22,71%. Queda poco, solo 0,73 %, para residencias y 聽1,22 % para el comercio.

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